Uma testemunha de suicídio, um repórter junta a conturbada história de fundo

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Quando o repórter do Chicago Sun-Times, Frank Main, mostrou o primeiro rascunho para sua esposa após semanas de trabalho, ela lhe deu um conselho: “Você precisa se colocar na história”.

Ele tinha muita experiência para compartilhar. Em 6 de maio, Main viu uma jovem saltar para a morte de um prédio de quatro andares. Seu jornal geralmente não cobre suicídios e também não relatou este - até que Main começou a revelar os detalhes íntimos de sua vida conturbada.



A história resultante, “ Life on a Ledge , ”Foi publicado em setembro e ajuda os leitores a entender as causas do suicídio, que custou 445 vidas no Condado de Cook em Chicago no ano passado.



Main precisava aprender sobre suicídio para entender completamente a história. As estatísticas não explicam por que uma jovem espera duas horas antes de finalmente decidir pular.

“Como repórter, você quer uma resposta”, disse Main. “Achei que as pessoas que cometem suicídio gostariam de dizer por que fazem o que fazem - a verdade é que na maioria das vezes não o fazem. É um mistério que você não pode resolver totalmente. ”



Naquela manhã, Main estava fazendo café quando um vizinho ligou para dizer que, a menos de 500 metros de distância, uma jovem estava sentada na borda de um prédio com as pernas balançando para fora.

Algumas pessoas tiraram fotos em seus telefones. Outro foi capturar tudo em vídeo. Main podia vê-la de sua varanda. Ele viu os caminhões de bombeiros chegarem. Ele observou o corpo de bombeiros inflar uma “bolsa de salto” - um grande travesseiro que pode amortecer uma queda. Mas antes que pudessem posicionar a bolsa, antes que a polícia tivesse qualquer conversa útil com a mulher, ela se decidiu - e se tornou a sétima pessoa no Condado de Cook a morrer pulando para a morte este ano.

Durante semanas, Main pensou sobre o que havia testemunhado. Quem era ela? O que havia de tão errado em sua vida que ela recorreu a isso?



Ele começou a coletar uma trilha de papel. Ele puxou todos os registros que pôde encontrar, começando com o relatório policial que fornecia o nome dela, Kendra Smith. O relatório policial forneceu sua altura, peso, idade, a cor dos olhos e seu empregador. O empregador disse aos policiais que Smith teve acesso ao telhado porque ela estava encarregada de construir um jardim lá. O jardim estava quase terminado.

Main encontrou registros do tribunal que preenchiam a foto de uma mulher que alternava entre triunfo, tenacidade e surtos profundamente conturbados de abuso de drogas e crime. Um relatório pré-sentença de 30 páginas em um caso criminal forneceu detalhes sobre seu uso de drogas e um diagnóstico de doença mental.

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Registros de divórcio contavam a história de uma mulher que havia se casado três vezes e tinha dois filhos, mas perdeu a custódia dos filhos depois de ser presa por arrombamento. Uma olhada através registros de jornal contou a história de um pequeno ladrão que usou um cartão de crédito quente para alugar um filme. Os arquivos do tribunal pintavam o quadro de uma mulher cuja vida foi desvendada.



Mas havia outra história também. Depois de cumprir uma pena de prisão, Smith matriculou-se na escola e, graças a um grupo de apoio, começou a correr. Em janeiro de 2015, ela apareceu na Chicago TV para elogiar um programa chamado “Back on my Feet” que ela disse que mudou sua vida.

“Você sabe, podemos ter cometido um erro, mas não somos um erro”, disse ela. O programa “nos trata com o respeito que merecemos, e com a dignidade e a esperança e com a fé de que podemos fazer isso”. O sorridente Smith na TV naquela manhã falou abertamente sobre seu passado criminoso e a recuperação era a imagem da autoconfiança.

Então, o que deu errado?

Para descobrir, Main recorreu às redes sociais. Os amigos de Smith foram difíceis de encontrar, mas acabaram concordando em conversar após as primeiras conversas no Facebook Messenger. Eles disseram à mãe dela que Main estava trabalhando em uma história.

“Então, quando entrei em contato com ela, ela estava pronta para conversar”, disse Main.

Ela disse a Main que sua filha sofria de problemas mentais desde que ela era jovem. Anos atrás, Smith roubou milhares de dólares em joias de sua mãe. Sua mãe sabia que Smith havia superado muitas coisas, mas não sabia que ela tinha um problema de saúde muito sério, disse Main.

O namorado de Smith disse a Main que ela pode ter sofrido de uma doença renal grave. O namorado disse que Smith acreditava que ela tinha câncer e não teria muito tempo de vida. Mas depois que ela saltou, o relatório do legista não forneceu qualquer informação sobre sua doença, e nenhum relatório de toxicologia, apenas que ela morreu depois de saltar. O médico de Smith se recusou a compartilhar qualquer registro médico com a mãe de Smith, citando as leis de privacidade da HIPAA.

A reação

Quando o Sun-Times publicou a história em oito páginas impressas e uma extensa apresentação multimídia, a equipe não sabia o que esperar.

“Estávamos cientes de que a pesquisa mostra que escrever sobre suicídio pode criar incidentes imitadores”, disse Main. “Achamos que algumas pessoas diriam que não éramos sensíveis. Nós tentamos ser. E eu não queria mostrar o que ela fez como um ato heróico. Contamos a história de forma honesta e direta. ”

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Embora a morte de Smith seja incomum, pois as mulheres raramente morrem pulando, ela tinha coisas em comum com outras pessoas que se matam. Ela tentou tirar a própria vida antes. Sua história de doença mental e uso de drogas são fatores comuns entre as vítimas de suicídio.

Main também mostrou que, longe de salvar os outros da dor, o suicídio inflige angústia. A história do Sun-Times explora como a decisão de Smith de tirar a própria vida afetou aqueles que a viram cair, o que os especialistas chamam de 'efeito cascata'. Os bombeiros que tentaram salvá-la ficaram abalados. Uma testemunha disse que estava quase com raiva porque ela carregava a dor de experimentar uma morte gráfica depois de ser puxada para a 'teia cármica' de Smith.

Detalhes contando

A história do Sun-Times usa detalhes minúsculos e reveladores para conectar os leitores a Smith. Assim que a polícia retirou a fita da cena do crime, um chinelo rosa estava na calçada. Main verificou o relatório do médico legista. O corpo de Smith chegou usando um chinelo.

A polícia capturou aquele flip-flop solitário em fotos de evidências e entregou a imagem ao jornal. Por que ela estava usando chinelos, Main se perguntou. O namorado de Smith disse que ela disse que precisava trabalhar para cuidar de uma emergência.

Mas ela não calçou os sapatos normais de trabalho Timberland tamanho seis. Ela usava chinelos. “Ela estava de pijama e moletom. Ela foi direto de casa para o telhado ”, disse Main. Ela deixou uma mensagem digitada em seu celular dizendo à polícia para entrar em contato com sua mãe. Ela também disse que pagou recentemente suas contas de luz e gás para que ninguém mais precisasse.

Um problema preocupante

A taxa de suicídio na América está no pico de 30 anos, de acordo com o National Center for Health Statistics. O maior aumento é entre as mulheres. O estudo mostra que, desde 1999, os EUA viram um aumento de 63% no suicídio envolvendo mulheres com idades entre 45 e 64 anos.

Smith teria completado 45 anos no mês seguinte. Main ainda não sabe por que Smith se matou, mas ele sabe que ela é parte de um problema crescente que a maioria das redações não cobre.

O Sun-Times e o Main não glorificaram o suicídio. Em vez de depender apenas de amigos que poderiam pintar um quadro muito róseo de uma mulher problemática - e ao invés de depender de vizinhos ou colegas de trabalho que não tinham ideia de quão profundamente enraizados os problemas de Smith estavam ancorados - Main usou uma trilha de registros públicos para embasar sua história com fatos.

E ele teve o bom senso de ouvir a esposa quando ela lhe deu este segundo conselho: “Você precisa guiar as pessoas nesta história como se fossem elas que estivessem tentando encontrar as respostas”.