Por que Strunk & White ainda são importantes (ou importam) (ou ambos)

Relatórios E Edição

Nota do editor: Roy está escrevendo um livro sobre ... bem, livros sobre escrita. Ocasionalmente, com permissão da editora Little, Brown and Company, o Poynter.org publicará rascunhos de capítulos importantes.

“The Elements of Style” é o bisavô e a bisavó de todos os livros sobre escrita.

Digo vovô e vovó não apenas para evitar o masculino universal, mas porque agora é obra de dois autores, não de um: William Strunk Jr. e E.B. Branco.



Um século atrás, Strunk era um professor de inglês na Cornell, e White se tornou um de seus alunos mais famosos, um dos escritores mais conhecidos e versáteis do século XX. Veterano da The New Yorker, White escreveu como repórter, editorialista, correspondente, ensaísta, poeta e romancista. Para gerações de crianças e seus pais, ele era mais conhecido como o autor de 'Stuart Little' e 'Charlotte’s Web'.

Strunk, o professor e White, o autor. Seus nomes, unidos por 'e' comercial, tornaram-se uma abreviatura para o título do que Strunk e seus alunos conheciam como o 'livrinho'. Esse pequeno livro se tornou grande o suficiente em sua influência para ter vendido mais de 10 milhões de cópias. Strunk & White.

Quase tudo que você precisa saber sobre os elementos do estilo pode ser encontrado no livro 'Estilizado' de Mark Garvey, de 2009, que descreve seu trabalho como uma 'história ligeiramente obsessiva'. Qualquer fã de 'Strunk & White' ficará fascinado por uma história detalhada do guia de redação, informada pela correspondência entre White e os editores, que pensaram que ele poderia adicionar algo significativo sobre a escrita do livro de seu professor, que era mais sobre o uso.

Fãs de longa data do livro, junto com seus críticos mais severos, podem aprender com os comentaristas, reunidos por Garvey, que incluem nomes como Dave Barry (humorista), Sharon Olds (poeta) e Adam Gopnik (crítico). No estilo da história oral, esses autores conhecidos testemunham como eles acharam o conselho em Strunk & White formativo e, em certos momentos de suas vidas, deformativo.

Este ensaio não é uma história, um resumo, um elogio ou uma crítica. Vamos colocá-lo em algum lugar entre uma apreciação e uma desconstrução. Considere meu título: Por que Strunk & White ainda é importante (ou importa) (ou ambos). Se você tomar “Strunk & White” como o nome de um livro, sim, o livro ainda importa. Mas se você tomar isso como os nomes de duas pessoas, então, sim, o autor original e seu revisor ainda são importantes. Tudo é importante e aqui estão algumas das razões.

É curto. Minha versão republicada da edição original, escrita e publicada em particular em 1918 por William Strunk Jr. para seus alunos em Cornell, tem apenas 52 páginas. Ele tem sete seções: as regras de uso, princípios de composição, questões de forma, palavras e expressões comumente usadas incorretamente, ortografia e uma seção final de exercícios. Há uma frase em latim que sempre achei charmosa: vade mecum. Denota um guia ou manual, mas significa literalmente 'vá comigo'. Um vade mecum cabe na sua bolsa ou bolso e, há apenas um segundo, tirei meu celular do bolso e o substituí pela edição de 1959, e ele cabe como uma adaga em uma bainha. Os 12 volumes do Oxford English Dictionary compõem o livro mais útil já criado em nossa língua materna, mas você não pode levar a versão em papel com você, e eu conheço apenas uma pessoa que o leu do início ao fim (Ammon Shea) e demorou um ano. No mundo da escrita de livros, a menos que seja uma referência, quanto mais conciso, melhor. Pense em vade mecum, não magnum opus.

É barato . Em 1970, o ano em que me formei no Providence College, comprei uma edição de bolso da Macmillan de “Os Elementos do Estilo” por 95 centavos. Livros, especialmente textos de faculdade, eram MUITO mais baratos naquela época do que são agora. Se você pudesse comprar algo por menos de um dólar, você valeria a pena. Mas aprendi um pequeno truque com alguns jornalistas investigativos que nunca caem na falácia do dólar nominal. Em outras palavras, tenho que calcular quanto valia o livro de 1970 em dólares de 2018. (Já volto.) A resposta de uma calculadora de inflação é $ 6,17.

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Vamos ver quanto a Amazon está cobrando por uma edição em brochura atualmente. (Já volto.) Parece US $ 8,95. Se em 2018 eu puder comprar um livro de bolso por menos de 10 dólares, posso não me sentir dourado, mas esse sentimento prateado não é ruim. Vamos estipular agora que as versões digitais e usadas de livros podem disponibilizar o conhecimento neles para as massas, quase de graça.

Os editores aprenderam que você pode ganhar mais dinheiro com um livro popular criando novas edições com novos recursos. Atualmente possuo oito edições de 'The Elements of Style': uma reimpressão de Dover da versão de 1918; uma edição de 1934, publicada pela Harcourt, Brace and Co., e editada por um colega de Strunk chamado Edward A. Tenney; e seis edições de Strunk & White.

As duas edições mais peculiares são de safra bastante recente. Em 2005, a Penguin publicou uma edição ilustrada da artista Maira Kalman, onde a paleta de cores dominante parece variar do rosa ao verde-amarelado. Um prefácio de Roger Angell chama Strunk & White de um “livro silencioso”, uma boa descrição desmentida por um design inadequado. Imagine John Wayne ordenando aos meninos que pintassem o barracão de malva. Tão estranho quanto é a sobrecompensação da Edição do 50º Aniversário, com sua capa preta dura e tipo de capa dourada em negrito. Não é um vade mecum, com certeza. Mais como um batente de porta para o escritório de um contador.

É popular . Eu comeria um hambúrguer do McDonald's só porque li uma placa que dizia que bilhões e bilhões foram servidos? Sim, posso. E eu tenho meia dúzia de pares de tênis Converse All-Star - mais conhecidos como Chuck Taylors ou Chucks - sabendo que 800 milhões de pares foram vendidos no século passado. Quando se trata de escrever livros, a popularidade é importante.

Devido ao seu tamanho reduzido e baixo custo, “Os elementos do estilo” pode ser atribuído como um texto por gerações de professores. Esses dois benefícios tornaram mais fácil passar adiante, de aluno para aluno, de editor para escritor, às vezes de escritor para editor.

James Jones, um autor que trabalhou com o famoso editor de Scribner, Max Perkins, disse certa vez sobre ele que Perkins prescrevia livros a seus autores como um médico distribuindo amostras de comprimidos. Strunk & White foi usado dessa forma, como o pequeno ajudante do escritor. Se um escritor precisasse ser mais conciso, mais organizado, um pouco mais claro? Aqui, pegue apenas dois destes, um Strunk E um White, e escreva algo pela manhã.

Vem de uma perspectiva acadêmica e depois profissional . Uma das distinções tradicionais no mundo literário é aquela entre a escrita acadêmica e a escrita profissional. Como estudante de graduação, participei de uma reunião em que um grupo de professores zombava da prosa de um jornalista de grande reputação. Se eles foram motivados por ciúme ou simplesmente pertenceram a uma 'comunidade de discurso' diferente, um clube diferente de leitores e escritores, eu não vi o que queriam.

Portanto, o que poderia ter sido discordante tornou-se harmônico quando o autor popular, White, concordou em participar da criação de uma nova versão do antigo livro de seu professor. Dois aspectos da história das origens são ilustrativos. Foi em 1958 quando um amigo da faculdade enviou a White uma cópia do 'livrinho' de Strunk. White não apenas não tinha seu próprio exemplar, mas responde que se esqueceu completamente do livro, embora suas memórias de seu professor fossem vívidas.

Em outras palavras, o livro-guia publicado por seu professor não foi formativo, pelo menos não de forma direta. White era por disposição desconfortável com a gramática técnica e as abordagens convencionais de uso. Ele já havia rejeitado o trabalho de Rudolf Flesch e seus testes de legibilidade - “Escrever é um ato de fé”, escreveu White, “não um truque de gramática”. Em uma vida de White escrita por Melissa Sweet para jovens leitores, ela observa: “Mesmo que Andy (nome comum de White) tenha concordado em trabalhar na edição revisada de 'The Elements of Style' (sob a condição de que permanecesse fiel ao de Strunk texto original) não se considerava gramático. ‘Quando finalmente não agüento mais gramática’, escreveu ele, ‘pulo na minha bicicleta e saio escaldando pela estrada para remover as teias de aranha’ ”.

Algumas das críticas mais duras a Strunk & White, o livro, é que ele favorece um estilo de escrita - enxuto e sem decoração - que não está mais na moda. Na medida em que Strunk se concentra mais no uso convencional, ele é um alvo de linguistas descritivos que podem trazer à mesa inúmeros exemplos de escritores canônicos que são assertivamente não Strunky em seu uso. (Esses linguistas divertem outros especialistas em linguagem, como Bryan Garner, que notam com certo prazer que os descritivistas são mais propensos do que o escritor comum a escrever prescritivamente, às vezes em periódicos arbitrados, e até mesmo em sites como Language Log, onde o descritivismo é o religião patrocinada pelo estado.)

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Se tomarmos a pontuação como exemplo, é possível que desenvolvi minhas preferências com o Professor Strunk. Isso inclui uma devoção à chamada “vírgula serial” e o uso de apóstrofos + s para formar o singular possessivo, mesmo quando o substantivo (com algumas exceções) termina na letra 's.' Portanto, é a arma de Wes, não Wes, como o livro de estilo da Associated Press gostaria que você observasse. De alguma forma, “fé, esperança e amor” parece mais paulino com aquela vírgula antes de “e” - novamente, não para AP, no entanto. Quando leio um jornal britânico e vejo a pequena vírgula indefesa flutuando na página fora das aspas, tenho vontade de jogá-la como uma tábua de salvação e puxá-la para o porto. Assim, seguimos em frente, escrevendo contra a maré, trazidos de volta a um passado que não inventamos, quando outros escritores e editores de outros clubes de redação tomaram essas decisões por nós.

O professor Strunk admirava Sir Arthur Quiller-Couch e seus livros sobre leitura e escrita, que tendiam a se concentrar mais na retórica e na literatura do que na gramática e no uso. Então, vamos destacar uma estratégia retórica que ensino com frequência para alunos de todas as idades e com efeito prático. Vem como o nº 18 de Strunk: coloque palavras enfáticas de uma frase no final. Minha versão disso é a Ferramenta de redação nº 2: ordenar palavras para dar ênfase. Como um exemplo favorito - professores do ensino médio referem-se a ele como um 'texto do mentor' - observo que Shakespeare, sendo um escritor muito melhor do que eu, anunciou em 'Macbeth' que 'A Rainha, meu senhor, está morta'. (Eu teria traduzido 'A Rainha está morta, meu senhor', em um esforço para manter o sujeito e o verbo juntos. O Bardo prefere colocar uma palavra importante [Rainha] no início e a palavra mais importante - a notícia, se você vai - no final, ao lado do que os ianques chamam de período, mas os britânicos chamam o ponto final.)

Essa estratégia de ênfase, aprendi com Sir Arthur Quiller-Couch, pode ser rastreada pelo menos dois milênios até aquele outro famoso Q, Quintillian, o professor romano de retórica.

Na minha releitura de Strunk, descobri que o professor levou a estratégia um passo adiante, para minha alegria, e para a minha bancada: “O princípio de que o lugar adequado para o que deve ser tornado mais proeminente é o fim se aplica igualmente a as palavras de uma frase, as frases de um parágrafo e os parágrafos de uma composição. ” Isso não tinha me ocorrido até que li uma semana atrás, e agora reconheço seu valor em minha escrita e estou ansioso para testá-lo.

E.B. White fez de “The Elements of Style” um vendedor de cópias de 10 milhões. Ele fez isso por meio de três contribuições distintas.

1) Ele atribuiu sua celebridade ao trabalho. Em 1959, White estava entre os escritores mais populares da América, e essa notoriedade deu à obra uma aura de modernidade literária que faltava em suas origens acadêmicas.

2) Ele tornou o autor famoso. Seu ensaio na New Yorker, que se tornou uma introdução, era um perfil convincente de um personagem - direto, persistente, franco, dedicado ao uso cultivado da língua inglesa para o interesse público. Esta passagem de White - embora um pouco prolixa - se destaca como memorável:

“Omita palavras desnecessárias!” grita o autor na página 39, e nesse imperativo Will Strunk realmente colocou seu coração e alma. Nos dias em que eu estava sentado em sua classe, ele omitiu tantas palavras desnecessárias, e omitiu-as com tanta força e com tal avidez e prazer óbvio, que muitas vezes parecia na posição de ter se enganado - um homem que ficou sem nada mais para digamos ainda com tempo para preencher, um profeta de rádio que havia se distanciado do relógio. Will Strunk saiu dessa situação difícil com um truque simples: ele pronunciou cada frase três vezes. Quando ele fez seu discurso sobre a brevidade para a classe, ele se inclinou sobre a mesa, agarrou as lapelas do casaco com as mãos e, com uma voz rouca e conspiratória, disse: 'Regra Dezessete. Omita palavras desnecessárias! Omita palavras desnecessárias! Omita palavras desnecessárias! ”

Em uma obra anterior, reescrevi maliciosamente essa passagem para omitir palavras desnecessárias. Por que precisa de “casaco” para modificar “lapelas”, por exemplo? Onde mais suas lapelas estariam? Não seria a primeira vez que o aluno (White) desafiou silenciosamente o mestre (Strunk) para criar uma prosa nítida e interessante.

a ideia do sonho americano está mais intimamente relacionada a qual dos seguintes?

3) E, finalmente, White ganha o direito de coautoria (e royalties iguais) com uma seção chamada “Uma Abordagem de Estilo”, uma breve introdução com uma lista de 21 lembretes. Ao relê-los, percebo que alguns ficam presos em minha mente e falam comigo, como o Grilo Jiminy, quando sou tentado a ser preguiçoso ou exibicionista. Portanto, tento “Trabalhar a partir de um design adequado”, embora esse design possa vir depois de muita escrita exploratória. Evito eliminatórias, exceto quando preciso delas. E, como meu ouvido não é tão bom, posso contar com as duas mãos as vezes que tentei usar o dialeto.

O conselho de White é retórico. Aplicado, cria o que se passa por 'estilo'. Sigo o conselho de Don Murray, que preferia a palavra “voz”, argumentando que o estilo era como algo que você compra na prateleira, enquanto a voz é autêntica.

Se você preferir estilo, lembre-se - sob os dois nomes Strunk e White - que a palavra tem dois significados distintos, não exatamente antônimos, mas mais parecidos com aqueles contrônimos (como 'clivar' e 'clivar') que podem significar duas coisas opostas dependendo do contexto .

No sentido strunkiano, 'estilo' denota um uso acordado - escrever 'Charles' em vez de 'Charles' - porque concordamos que é melhor. Transformamos isso de uma escolha em uma convenção, um contrato social dentro de um grupo ou cultura. Para consistência e clareza - para evitar confusão ou distração - decidimos fazer as coisas da mesma maneira.

No sentido de Whitean, “estilo” é alcançado quando um escritor se expressa com uma distinção identificável. E. B. White não queria soar como ninguém em seus escritos. Ele queria soar como ele mesmo. Ele foi muito recompensado pela realização. Ambos os significados de estilo podem coexistir. Se precisar de lembretes, conheço um livrinho que você pode ter. Releia. Saiba por que isso ainda é importante. Por que eles ainda importam. Strunk & White foi o primeiro texto para milhões a persuadir escritores relutantes de que a arte da escrita não era um ato mágico, mas o uso aplicado de regras e ferramentas.

Barra Lateral:

No início de minha carreira de jornalista - 1981, para ser exato - digitei uma carta e a enviei para E.B. Branco. Eu queria escrever uma pequena história para comemorar o 80º aniversário de White. Não esperava chegar facilmente a um autor tão famoso, mas datilografei a carta e a enviei para ele no New Yorker. Sabendo que pode ser difícil para ele escrever uma carta de volta, listei algumas perguntas, incluindo 'Qual pergunta você recebe com mais frequência de crianças?' e “No que você está trabalhando agora?”

Para minha surpresa, a carta voltou para mim, exatamente como eu havia datilografado, mas com breves respostas manuscritas nas margens. Não tenho mais a carta - falarei mais sobre isso em um minuto - mas, pelo que me lembro, ele escreveu que a pergunta que mais recebe das crianças é 'Como você escreve um livro?' ou “Quanto tempo leva para escrever um livro?” Quanto à minha pergunta sobre no que ele estava trabalhando, ele respondeu: “Um projeto secreto”. Ao meu desejo de aniversário, ele respondeu: 'Obrigado por isso.'

Eu tinha a carta fixada em um quadro de avisos. Quando me pediram para doar um item pessoal para um leilão em uma convenção de jornalismo, doei a carta. E assim foi, até mais de 25 anos depois, quando uma mulher apareceu em uma oficina de redação em DC e teve a carta, agora emoldurada, para me mostrar, pedindo-me para assiná-la no verso para verificar sua procedência. Talvez apareça algum dia no 'Antiques Roadshow'.

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