Éramos a matilha de lobos: como a mídia tabloide de Nova York julgou mal o caso do Central Park Jogger

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Gregory Perry levanta uma placa enquanto faz uma demonstração em frente à Suprema Corte do Estado de Manhattan, segunda-feira, 21 de outubro de 2002, em Nova York. O juiz da Suprema Corte estadual Charles Tejada deu aos promotores até 5 de dezembro para concluir seu relatório sobre se as condenações de cinco homens no notório estupro e espancamento de um corredor do Central Park em 1989 deveriam ser anuladas. (AP Photo / Robert Mecea)

O veterano repórter da cidade de Nova York Murray Weiss estava na redação do New York Post em 20 de abril de 1989, quando veio a notícia do departamento de polícia de que uma mulher havia sido descoberta estuprada, brutalmente espancada e quase morta no Central Park na noite anterior. Weiss tinha sido chefe do escritório do New York Daily News, trabalhando na sede da polícia no centro da cidade, mas em 1986 mudou de papel e de posição.

Como editor associado especializado em justiça criminal e aplicação da lei, a história era sua para trabalhar. O que eles estavam ouvindo, ele lembra, era que a polícia tinha um grupo de garotos negros e latinos do Harlem sob custódia. A história era que as crianças estavam em algum tipo de onda de crimes por todo o parque.



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“Estávamos ouvindo a palavra‘ selvagem , 'Como crianças' selvagens 'no parque ”, diz Weiss. “Essa foi a primeira pergunta. O que é isso selvagem? '

Então Weiss ligou para uma fonte, um comandante de homicídios de Manhattan, de quem ele era amigo. O comandante (a quem Weiss pediu para permanecer anônimo) já o havia ajudado antes. Em 1986, uma jovem chamada Jennifer Levin foi encontrada morta no Central Park. Na imprensa, o homem que acabou confessando tê-la matado foi considerado “ The Preppie Killer . ” O comandante passou a Weiss a confissão do assassino.

Desta vez, a fonte o fez melhor: deu o telefone a um dos suspeitos e o instruiu a falar com Weiss.

“Ele disse que eu era seu chefe no centro da cidade”, diz Weiss.

O furo de reportagem (que se transformou em um artigo de 23 de abril com o título, 'Agarre-a: história assustadora de estupro e violência do suspeito') apresentou um dilema ético para Weiss, que não queria publicar algo que exporia seu amigo. Foi também um prenúncio do que estava por vir: ao longo do caso do corredor, a imprensa sensacionalista, desesperada por detalhes em meio a uma notícia de última hora, se beneficiou de um relacionamento acolhedor e de confiança com a polícia.

Enquanto Weiss pesava como interpretar sua entrevista exclusiva, repórteres de toda a cidade invadiram o bairro do Central Park.

“Foi um tsunami na mídia”, disse o ex-chefe do escritório de polícia do New York Daily News, David Krajicek. “Era tão competitivo. A secretaria da cidade exigiu absolutamente que apresentássemos detalhes que outros repórteres não tinham. ”

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A mulher, uma banqueira de investimentos branca de 28 anos, ficou conhecida como “Corredor do Central Park”. Os meninos foram batizados de “Wolf Pack” e rapidamente se tornaram símbolos da ameaça criminosa que os nova-iorquinos brancos achavam que havia capturado sua cidade.

Gregory Perry levanta uma placa enquanto faz uma demonstração em frente à Suprema Corte do Estado de Manhattan, segunda-feira, 21 de outubro de 2002, em Nova York. O juiz da Suprema Corte estadual Charles Tejada deu aos promotores até 5 de dezembro para concluir seu relatório sobre se as condenações de cinco homens no notório estupro e espancamento de um corredor do Central Park em 1989 deveriam ser anuladas. (Robert Mecea / AP)

Em 18 meses, eles foram julgados e condenados, e cada um cumpriu de seis a oito anos de prisão. Mas os “Cinco do Central Park” foram exonerados em 2002 depois que um estuprador e assassino condenado chamado Matias Reyes confessou o crime - e seu DNA era compatível com o encontrado no corredor, que já havia sido identificado como Trisha Meili .

A história de como tudo isso aconteceu é tema de um novo livro da autora Sarah Burns. “ Os Cinco do Central Park: A Crônica de uma Cidade Selvagem ”Conta a história de como a polícia e os promotores ignoraram as declarações conflitantes dos meninos e a completa falta de evidências físicas no que Burns descreve como um grave erro judiciário, estimulado, pelo menos em parte, pela mídia tablóide de Nova York,“ cujo sombrio as manchetes encorajaram a pressa original no julgamento. ”

Claro, manchetes chocantes são o que os tablóides fazem. Em 3 de junho deste ano, quando os policiais prenderam um homem por agressão sexual a uma senhora idosa no Upper East Side, o Daily News publicou a foto do homem na capa ao lado da manchete, “Escória da Terra”. Enquanto eu era um repórter freelance no Post em junho de 2009, o jornal publicou a manchete “Guerra de turbantes” em uma matéria de capa sobre os protestos contra as eleições no Irã. Perguntei ao meu editor sobre isso no dia seguinte, apontando que os iranianos não usam turbantes. Ele deu de ombros, 'Sim, mas nossos leitores não sabem disso.'

Krajicek diz que o mesmo tipo de atitude descuidada estava em vigor no Daily News durante o caso do corredor: “Já houve uma conversa no noticiário sobre inocente até que se prove a culpa? Não.'

Jim Dwyer, repórter do The New York Times e colunista do New York Newsday em 1989, descobriu que a mesma coisa era verdade entre seus colegas: “Não me lembro de haver muita reflexão sobre a verdade”.

Como muitas cidades americanas, em 1989, Nova York estava nas garras de uma onda de crimes sem paralelo: um ano após o caso do corredor, a taxa de homicídios atingiu um pico de pouco mais de 2.000 homicídios, quase quatro vezes o que é hoje.

“Eu podia acordar todos os dias e meus repórteres e eu tínhamos em média seis ou sete corpos diferentes sobre os quais poderíamos escrever”, diz Krajicek. “Os repórteres, em geral na cidade, acreditavam que o departamento de polícia não era capaz de fazer nada contra o crime”.

Mas os repórteres policiais diários não podem fazer seu trabalho sem depender fortemente da aplicação da lei.

“A polícia é a autora da maioria das narrativas de crimes e o papel da imprensa geralmente é estenográfico”, diz Dwyer.

No caso do corredor, a história vinda da sede da polícia era simples e contundente: o grupo de meninos sob custódia confessou ter estuprado e quase matado Meili durante uma farra “selvagem” pelo parque naquela noite. Sem saber os detalhes que viriam depois - como o fato de Meili ter perdido mais de 75 por cento de seu sangue durante o ataque, mas nenhum dos meninos tinha seu sangue neles - os repórteres correram com a conta.

“Não temos um bom termômetro para cobertura diferenciada na maioria das situações, especialmente em face de um crime realmente horrível”, diz Dwyer. “Havia uma narrativa que foi gravada em granito nas primeiras horas e o resto perseguia detalhes.”

Mas mesmo quando os repórteres descobriram detalhes sobre os meninos que não combinavam com os retratos que a polícia estava pintando, essas partes da história foram enterradas sob citações que fomentavam o medo ('Nenhum de nós está a salvo' gritava na primeira página do Post de 24 de abril ), editoriais pedindo o restabelecimento da pena de morte e anedotas de origem anônima que representavam a imagem dos meninos como monstros.

Por exemplo, a polícia disse aos repórteres que os meninos estavam rindo e cantando 'Wild Thing' de Tone Loc na delegacia enquanto aguardavam interrogatório.

“Esse era um detalhe pelo qual estávamos salivando”, diz Krajicek. Mas, olhando para trás, ele percebe que o comportamento dos meninos fazia sentido.

“Eles estavam pensando que tinham sido presos por conduta desordeira ... mas interpretamos isso como,‘ Oh, esses animais, cantando e se regozijando depois de fazer essa coisa horrível. ’”

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Relendo a cobertura, é fácil ver que o frenesi e o medo rapidamente começaram a forçar a razão editorial. Os meninos, todos entre 14 e 17 anos, foram descritos por repórteres e colunistas como 'sanguinários', 'animais', 'selvagens' e 'mutações humanas'.

Em 23 de abril, o colunista do Post Pete Hamill escreveu que os meninos sob custódia tinham vindo “de um mundo de crack, bem-estar, armas, facas, indiferença e ignorância ... uma terra sem pais ... para destruir, machucar, roubar, pisar, estuprar. Os inimigos eram ricos. Os inimigos eram brancos. ”

Mas na página oposta, o jornal publicou a entrevista exclusiva de Weiss com um dos suspeitos que citou o menino dizendo que eles não escolheram as vítimas com base na raça, e que a maioria das pessoas que eles visavam durante esses episódios 'selvagens' eram 'negros e Espanhol.' Em outra parte do jornal naquele dia, o pai do suspeito Antron McCray foi descrito pelos vizinhos como 'severo'.

Em algum nível, a imprensa errou em 1989 porque a polícia errou.

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“Como repórter, você relata as evidências que o promotor diz que ele possui”, diz Weiss. “As crianças foram entrevistadas. Eles confessaram. Os pais deles estavam lá. ”

Vinte anos depois, Weiss e outros repórteres em sua área provavelmente sabiam da pesquisa sobre a frequência de confissões falsas - especialmente confissões falsas por suspeitos com menos de 21 anos - e poderiam ter usado esse conhecimento para questionar a linha policial. Mas em 1989, com os prazos diários caindo, verificar os detalhes de uma declaração de culpa juramentada não parecia um uso prudente do tempo.

E, como Dwyer explicou no mês passado em um evento da Escola de Direito Cardozo sobre o assunto, a história que a polícia contou “fez sentido para muitas pessoas”.

“Não creio que este seja um caso em que [erramos]”, diz Weiss. “Não fui eu que os interroguei ou os considerou culpados.”

Weiss, no entanto, vê a cobertura como se encaixando no padrão de histeria da mídia sobre o crime contra um determinado segmento da população: “Você poderia argumentar que se ela não fosse branca, ou se isso tivesse acontecido no Brooklyn, não seria t obteve a mesma cobertura? sim. Mas quem, o quê, onde e quando muda cada história. ”

Krajicek, por outro lado, diz que tem “muitos arrependimentos” sobre como a imprensa lidou com a história dos Cinco do Central Park.

“Como muitas pessoas que ingressaram no jornalismo depois de Watergate, eu acreditava que estava entrando no jornalismo para trabalhar pelo bem maior”, diz ele. Mas esse caso mudou isso, e Krajicek logo deixou os relatórios diários. “Percebi que provavelmente não estava fazendo algo pelo bem maior.”

Correção: Uma versão anterior deste artigo descaracterizou uma troca entre Murray Weiss e uma fonte.