Seis anos depois, o júri ainda não decidiu sobre a mudança abrupta dos jornais Advance para o digital

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Don McDevitt lê uma cópia da edição final do Ann Arbor News em Ann Arbor, Michigan, na quinta-feira, 23 de julho de 2009. Naquele dia, o jornal deixou de ser publicado após 174 anos e foi substituído pelo site AnnArbor.com. (AP Photo / Paul Sancya)

Os jornais locais do Advance chocaram a indústria, para dizer o mínimo, quando anunciou em maio de 2012 que o Times-Picayune de Nova Orleans estava abandonando as edições impressas quatro dias por semana. Daí em diante, seu principal produto de notícias seria digital em NOLA.com.

Mais do que alguns residentes de Big Easy lamentaram em voz alta a mudança - o que eles leriam com seu café da manhã e bolinhos? O New York Times precipitou-se ao declarar, no início de uma longa história, que o Advance “cedeu às pressões do mercado de jornais modernos”.



Pior, o NOLA.com atraiu um concorrente em pouco tempo, um spinoff de New Orleans de The Advocate of Baton Rouge. Os principais pontos de venda da nova publicação eram a propriedade da Louisiana e a entrega impressa em sete dias. Com o apoio de um proprietário rico, The Advocate, com uma agenda de notícias sérias, persistiu em 2019.

Significativamente, quase ninguém na indústria seguiu o manual de impressão digital Advance agora lançado em todos os 25 mercados locais da empresa. Nem Gannett, nem McClatchy. Não Tribuno. Não Hearst.

Bob Dickey, que está se aposentando este ano como CEO da Gannett, me disse nos corredores de uma conferência de investimentos logo após a mudança que considerava a redução da frequência um mau negócio. Você realmente quer dizer aos leitores mais leais que eles podem viver sem o produto vários dias por semana?

O consenso da indústria agora parece ser que a impressão, com perdas de receita cada vez maiores, está diminuindo lentamente. Um retrocesso, mesmo para oferecer apenas a edição impressa de domingo, dizem eles, virá eventualmente. Mas eles ainda acham que o Advance recuou muito cedo.

Por outro lado, o Advance quase não modificou o plano de 2012 (oferecendo edições de rua compactas, por exemplo, em vários mercados, incluindo New Orleans em alguns dos dias da semana que não entrega).

“Nós cometemos erros, muitos deles”, Randy Siegel, presidente da Advance Local, me disse em uma de duas longas entrevistas, “mas estamos satisfeitos com nosso progresso e felizes com onde estamos”.

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Mark Lorando (G. Andrew Boyd, NOLA.com | The Times-Picayune)

Vários editores com quem conversei foram um passo além. A abordagem do fundo do poço, disse Mark Lorando, editor do NOLA.com e do Times-Picayune, rapidamente colocou a agonizante mudança cultural da redação da transição digital, prolongada na maioria dos jornais, no espelho retrovisor. Isso, por sua vez, abriu caminho para iniciativas de próxima geração, como uma grande investigação colaborativa do Times-Picayune com o The New York Times sobre a erosão costeira da Louisiana.

“Eu considero cada dólar economizado na produção e entrega como potencialmente destinado a mais jornalismo”, disse Lorando.

Advance Local é propriedade da família Newhouse, cujas outras participações incluem a Condé Nast e a lucrativa American City Business Journals. Como a empresa é privada e não divulga resultados, a matemática complicada de avaliar os positivos e negativos financeiros é conjectural. Mas com algumas novas estatísticas que o presidente Siegel me forneceu, aqui vai.

  • Circulação de impressos - Sim, diminuiu. Tanto em volume quanto em receita, o Advance acompanha de dois a três pontos percentuais por ano pior do que a média do setor, disse Siegel. Verificando os resultados de meia dúzia de jornais - dois da Advance, quatro em mercados semelhantes, não encontrei razão para questionar esse número. Quase todos haviam perdido metade ou mais de suas impressões pagas diárias e aos domingos nos últimos seis anos. O Oregonian da Advance em Portland se saiu pior do que isso - caiu para cerca de um terço de seu total diário anterior, um pouco melhor aos domingos.
  • Publicidade impressa - Siegel foi menos específico, mas disse que a grande maioria dos anúncios, em grande parte perdidos em ação nos dias interrompidos, simplesmente mudaram para outro dia. É claro que a Advance também compartilhou o padrão da indústria de declínios profundos e contínuos de anúncios impressos.
  • Audiência digital - Os únicos mensais aumentaram de cerca de 25 milhões em 2012 para 55 milhões no ano passado, disse ele.
  • O vídeo passou de quase zero para dois bilhões de visualizações em 2018. Da mesma forma, a mídia social nas quatro grandes plataformas atingiu 14 milhões de seguidores e mais de 200 milhões de interações em 2018.
  • De acordo com uma medida da Nielsen Scarborough, as publicações da Advance tinham cinco dos oito principais sites em penetração domiciliar de audiência digital, disse Siegel. O Post-Standard em Syracuse, com 28 por cento, é o número 1.
  • Os sites sempre foram gratuitos. Portanto, em uma época em que a maioria dos jornais e grupos regionais vêm tentando há vários anos construir um fluxo de receita com assinaturas digitais, o Advance ainda está no início. Ela começou a testar um acesso flexível no The Post-Standard no outono passado - talvez um sinal de retirada de ficar totalmente livre.
  • A Advance normalmente está 5 a 7 por cento à frente da indústria em publicidade digital, disse Siegel. Dada a feroz competição de empresas de plataforma desde 2012, no entanto, é difícil imaginar que a redução dos preços e do volume não tenha frustrado as esperanças da Advance de entrar.
  • Siegel se recusou a fornecer dados de lucratividade, mas disse que 2018 foi o melhor ano financeiramente desde o início do pivô digital. Para fins de planejamento, o Advance está considerando um ciclo de 10 anos, portanto, uma revisão completa ocorrerá em 2022.
  • Siegel também se recusou a quantificar as economias com a redução da frequência de impressão. Eles certamente devem totalizar agora dezenas de milhões para produção e entrega. E as necessidades da equipe de notícias para o digital geralmente são menores do que para as impressas.

Não consegui encontrar detratores que falassem oficialmente. Um ex-executivo da Advance, que pediu anonimato, descreveu a mudança em um e-mail como 'um desastre generalizado'.

Jim Moroney, CEO da A.H. Belo e editor do The Dallas Morning News, agora aposentado, foi altamente crítico desde o início, tanto privado como em público , do afastamento da Advance Local da impressão. Assim, ele se tornou uma espécie de porta-voz do ceticismo da indústria.

O ponto principal de Moroney era a matemática simples - com o baixo custo por mil impressões que os anúncios digitais buscam, aumentar o volume não poderia, por si só, suportar uma operação de notícias forte. (Siegel disse que estava ciente do ataque de Moroney, mas preferiu não responder.)

Terry Egger, agora editor do The Philadelphia Inquirer, deixou o cargo de editor do The Plain Dealer em Cleveland em 2012, dizendo que se opôs à queda dos dias de impressão enquanto a mudança estava sendo planejada e pensava que a Advance deveria ter um novo editor a bordo para as mudanças. Egger se recusou a ampliar em uma entrevista.

Outro ex-executivo sugeriu um meio-termo. Sim, o Advance merece elogios por chegar cedo aonde a indústria está agora, 90% focada na construção de notícias digitais e receita digital. Mas, talvez porque os líderes comunitários sejam um grupo demográfico mais antigo, reduzir a frequência de impressão significou cortar drasticamente a influência dos jornais.

Uma primeira página parcial do Times-Picayune no dia em que a publicação anunciou que deixaria de ser impressa diariamente para se concentrar no digital.

O lançamento em toda a empresa começou em 2012, mas o plano tomou forma muito antes - em Ann Arbor em 2008. Stefanie Murray , agora diretor do Center for Cooperative Media da Montclair State University, fazia parte da pequena equipe destacada para o projeto (dois outros são agora os principais executivos locais da Advance e uma quarta, Amalie Nash, mais tarde tornou-se editora do The Des Moines Register e agora editor executivo de notícias locais da rede USA Today da Gannett.

Stefanie Murray (cortesia: Thomas Franklin)

Quando o AnnArbor.com estava pronto para ir no ano seguinte, Murray escreveu a história do anúncio para o Ann Arbor News. Ela e uma equipe reduzida mudaram-se para quartos modestos em um prédio de escritórios simples com uma cafeteria falida no andar térreo (por um tempo usado como um centro para conversar com os membros da comunidade).

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“Eles não nos deram nada, nem mesmo carteiras”, lembra Murray. “Tony Dearing (outro membro da equipe de startups) teve que sair e comprar alguns blocos de notas e canetas ... Acho que eles queriam ter certeza de que pensaríamos como uma startup.”

A carreira de Murray a levou a cargos de edição executiva na Gannett e, em seguida, ao cargo de Montclair State.

“Eu sou uma estranha agora, então não vejo as finanças”, ela me disse, “mas eu consideraria (o novo padrão de publicação) um sucesso misto - inclinado para o sucesso”.

Como Lorando, da NOLA.com, ela vê a Advance adotando uma abordagem precisa e obstinada sobre o declínio da impressão quando a maioria da indústria não admitiria isso para si mesma e, assim, ficando rápido para o que deveria ser feito digitalmente.

Por outro lado, em Ann Arbor, e também no lançamento mais amplo, Murray disse que o Advance subestimou amplamente a resistência da equipe e dos leitores. Outro ex-executivo teorizou que, sendo uma empresa muito privada, a Advance não tinha muito senso (e ainda não tem) de como fazer relações públicas ou quando essa disciplina é necessária.

Com os anúncios impressos da indústria e as receitas de assinantes continuando a cair, Murray disse: 'Meu palpite é que vocês verão (a mudança) acontecer em muitos lugares nos próximos anos.'

Quando falei com Michelle Holmes, o vice-presidente de conteúdo de alto nível da Al.com desde 2013, ela havia começado um novo trabalho focado em extensões de produto para toda a rede e havia acabado de voltar de uma semana “fazendo reuniões”, como dizem, em Hollywood.

Michelle Homes (cortesia: Al.com)

Holmes havia figurado em uma história que fiz em 2013 sobre como, apesar de toda a conversa sobre transformação digital, muito poucos editores importantes em metrôs com experiências digitais fortes foram colocados no controle. Holmes se encaixa no perfil incomum, tendo feito um ano como bolsista Knight em Stanford e tendo trabalhado brevemente em uma startup de transmissão ao vivo em San Francisco antes de pular para o Advance.

Foi necessário algo especial, ela me disse, para induzi-la a deixar a Califórnia e se mudar para o Alabama. Ela percebeu que o novo trabalho “me liberaria para ter espaço para experimentar, para tentar muitas coisas”.

O mandato de Holmes incluiu um Prêmio Pulitzer por comentários no ano passado para o colunista político John Archibald e editoriais vigorosos de primeira página sobre a disputa pelo senado de Roy Moore / Doug Jones nos três jornais do Advance no estado (Birmingham, Huntsville e Mobile). A cobertura de vídeo do site da corrida especial para o Senado ganhou o prêmio principal da International News Media Association. Além disso, Holmes foi um líder no lançamento Red Clay Media , uma coleção de recursos digitais leves sobre a cultura sulista que rapidamente se tornou um sucesso nas redes sociais.

Alabama é um dos vários estados (Michigan e Nova Jersey são outros), onde o site digital da Advance é marcado em todo o estado, e não por cidade.

“Acho que isso nos ajuda a ter uma perspectiva sobre a linha de problemas em todo o estado”, disse Holmes, “é uma expansão de como pensamos ... e nos leva a histórias realmente boas sobre problemas sistêmicos”.

Além disso, se o objetivo da indústria agora é o engajamento do leitor / usuário, as edições impressas e um site são um quadro muito estreito, ela acredita.

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“Precisamos trabalhar em podcasts, TV, vídeo e RV, (e) construir novas marcas e relacionamentos”

Esse é o foco do novo trabalho como chefe de parcerias que ela começou em junho, passando as rédeas da Al.com para Kelly Ann Scott.

Cinco anos de transição para a Al.com foram um ato de equilíbrio, disse Holmes. “Ainda cobrimos o Mobile City Council ... mas precisávamos ir além de caixas geográficas estreitas ... descartando edições zoneadas que nunca ajudaram realmente os leitores”.

Jerry Siefken, um assinante diário, participa com apoiadores do jornal diário New Orleans Times-Picayune, durante uma manifestação de apoio ao jornal depois que foi anunciado que o jornal reduziria sua publicação para três vezes por semana, no Rock 'N Bowl em Nova Orleans, segunda-feira, 4 de junho de 2012. (AP Photo / Gerald Herbert)

Se Nova Orleans tem sido o teatro líder no drama da redução da frequência de impressão, o editor Lorando está na linha de fogo há seis anos. Com mais de 50 anos, Lorando é um veterano do Times-Picayune que foi editor de reportagens antes da mudança, editor-chefe depois e promovido novamente quando o editor de longa data Jim Amoss se aposentou em 2015 .

Não se engane Lorando - ele ainda é um fã de impressão. Conversamos logo depois que os Santos foram prejudicados por uma má decisão no jogo do campeonato da NFC e ele achou que o evento havia sido especialmente bem homenageado na manchete da primeira página do Times-Picayune na segunda-feira: “REFFING INBELIEVABLE”

“Tenho a mesma sensação de perda ... há aquele ritual (matinal) que não existe mais”, acrescentou Lorando. 'Eu sinto a falta desses dias.'

Ainda assim, 'em retrospecto, seis anos depois, estou grato por termos agido tão rápido quanto fizemos ... Pagamos um preço em críticas mordazes', disse ele. “Os nostálgicos da impressão nos deram uma surra ... Mas o digital rapidamente se tornou o centro da operação ... não apenas uma mesa ou um departamento.”

Houve algumas correções de curso. Depois que o Advogado veio à cidade, as edições impressas nas ruas foram restauradas três dias por semana. O NOLA.com, assim como o AnnArbor.com, começou com uma apresentação no estilo blog - história após história empilhadas cronologicamente. Isso perdura, mas agora é relegado para o lado esquerdo, oposto a uma página inicial mais convencional, onde as histórias são exibidas com um senso de hierarquia.

Mudou-se para os dois últimos andares de um prédio de escritórios no centro da cidade com um design personalizado para operações digitais, Nola.com acabou vendendo o restante de seu aluguel e se mudou para áreas mais modestas com estacionamento mais fácil.

Mas, ao todo, manter o curso, Lorando argumenta, tem sido a passagem “para como preservamos as notícias locais”.

“Estou surpreso que nós (na indústria) ainda estamos conversando sobre a frequência de impressão”, disse ele.

Como repórter e analista, acho que ainda estamos tendo essa conversa - e não está muito longe. The Pittsburgh Post-Gazette descontinuou uma edição impressa entregue em casa dois dias por semana no verão passado, mas fora isso, apenas jornais muito menores adotaram a tendência.

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Na grande Mega-Conferência anual da indústria no próximo mês em Las Vegas, a sessão final do último dia foi agendada para uma discussão / debate sobre a frequência de impressão. Isso foi cancelado em favor de uma palestra sobre “Como a tecnologia pode transformar sua experiência do cliente”.

Meu palpite é que levará pelo menos mais um ou dois anos de péssimos resultados financeiros para que o Advance way se torne uma prática mais comum.

Correção: A versão original desta história citava a manchete errada no Times-Picayune para a perda dos Saints para os Rams. “EXPLETIVO. EXPLETIVO. EXPLETIVO. ” foi pela derrota do time no playoff há um ano para os Vikings. O editor Mark Lorando enviou um e-mail para dizer que seu objetivo de carreira é escrever uma manchete memorável após a vitória do Saints. Além disso, o centro de Stefanie Murray no estado de Montclair foi distorcido. Esta história também foi atualizada para corrigir a data de aposentadoria de Jim Amoss. Lamentamos os erros.