A demissão do repórter expõe pressão política sobre estações de rádio públicas financiadas pelo estado

Ética E Confiança

(Foto cedida por Helbert)

Imagine se os políticos pudessem exercer pressão financeira sobre as redações para demitir jornalistas que apresentam seus comentários polêmicos. Parece uma violação grosseira da liberdade de imprensa, certo?

Bem, isso acontece na mídia estatal em lugares como Rússia, Egito e China. E pode ter acontecido apenas no Tennessee.



Quando a repórter de rádio pública Jacqui Helbert foi demitida em 21 de março de uma estação afiliada da NPR licenciada para a Universidade do Tennessee em Chattanooga, funcionários da universidade citaram uma violação ética: ela não se identificou verbalmente para dois legisladores enquanto gravava suas reuniões com alunos sobre um banheiro transgênero conta.

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Mas e-mails universitários obtidos sob as leis de registros abertos na semana passada por The Times Free Press de Chattanooga e A Associated Press As autoridades do programa na universidade financiada pelo estado estavam preocupadas com o fato de que legisladores republicanos irritados - que haviam cortado o financiamento de um escritório de diversidade da universidade de que não gostavam - cortassem o apoio à estação de rádio como retribuição pelo artigo.

Eles agiram rapidamente para demitir Helbert por causa das objeções de seus gerentes de redação e do conselho de um consultor que já foi diretor de comunicações da Casa Branca do presidente Ronald Reagan.

“As possíveis repercussões para o deputado estadual e a UTC são ENORMES”, escreveu Steve Angle, o reitor da universidade, em um e-mail interno em 20 de março. “Podemos facilmente perder todo o financiamento que estamos fornecendo ao WUTC.” A universidade deu US $ 510.000 no ano passado para o WUTC, de acordo com o Times Free Press.

Helbert entrou com uma ação por demissão sem justa causa, exigindo ser reintegrado e indenização de até US $ 1 milhão.

Contatados na sexta-feira após a publicação dos e-mails, os funcionários da Universidade do Tennessee continuaram a negar que as ameaças de cortes no orçamento tenham desempenhado algum papel na demissão de Helbert, insistindo que ela foi demitida por jornalismo antiético.

“A decisão de demitir um funcionário de meio período do WUTC foi baseada em minhas preocupações sobre credibilidade, transparência e manutenção de padrões éticos no processo de coleta de notícias”, disse Angle em um comunicado por escrito.

O que começou como um debate ético sobre se uma repórter que diz estar usando um crachá de imprensa e equipamento de gravação visível também deveria ter se identificado verbalmente para os políticos durante uma reunião com eleitores tornou-se uma controvérsia pública sobre pressão política, conflitos de interesse e transparência na universidade financiada pelo estado que a demitiu.

O caso também destacou questões sobre independência editorial e censura em rádios públicas que dependem de financiamento estatal.

Helbert disse que estava usando uma credencial de imprensa pendurada no pescoço e carregando um equipamento de gravação volumoso, incluindo um microfone difuso de 22 polegadas, fones de ouvido e uma bolsa WUTC, quando acompanhou um grupo de estudantes visitantes a dois escritórios de legisladores, o que ela disse deixar óbvio ela era jornalista.

Os legisladores disseram não ter ideia de que um jornalista estava entre cerca de 20 alunos e dois professores e acusaram Helbert de gravá-los secretamente, o que ela nega. Vários alunos presentes nas reuniões validaram a versão do repórter dos eventos.

O advogado de Helbert, Justin Gilbert, disse em uma entrevista na sexta-feira que seu único pecado foi embaraçar os legisladores, que 'chantagearam' a universidade para remover a história e descartá-la como uma 'ovelha sacrificial'.

Michael Oreskes, vice-presidente sênior de notícias da NPR e editor de padrões Mark Memmott emitiu uma declaração 27 de março criticando a universidade, dizendo que 'tirar as decisões sobre fazer cumprir a ética das mãos [da estação] fez mais para minar a credibilidade da estação do que a infração original.'

“Essa cadeia de eventos ressalta por que é fundamental que redações como a do WUTC não sejam submetidas à pressão das instituições que detêm suas licenças, dos patrocinadores que lhes dão apoio financeiro ou dos políticos que às vezes não gostam das histórias que ouvem ou leia ”, dizia o comunicado.

ShameOnUTC.org , um novo site que se autointitula como defensor da liberdade de imprensa em Chattanooga, documenta evidências de que a universidade estava preocupada com a retaliação dos legisladores sobre a história de Helbert. Inclui conversas que Helbert gravou com seus supervisores de redação, nas quais um diz a ela que a universidade tem um 'conflito de interesses' e está se curvando aos legisladores que os 'chantagearam'

Entrevistado por telefone antes de os e-mails se tornarem públicos, George Heddleston, vice-reitor associado sênior de marketing e comunicações da universidade, negou ter sido 'abertamente ou secretamente ameaçado de corte de financiamento' e apontou a gravação secreta de Helbert de seus chefes como evidência de seu comportamento antiético.

O advogado de Helbert diz que ela foi treinada para que o Tennessee seja um estado de gravação de uma parte, tornando legal gravar uma conversa sem o consentimento da outra pessoa, e que ela teve que se proteger assim que percebeu que a universidade estava sob pressão para demiti-la.

A saga começou há um mês, quando Helbert acompanhou alunos do ensino médio e acompanhantes de um Gay-Straight Alliance Club à capital do estado para se encontrar com legisladores sobre um projeto de lei que exigia que os transgêneros usassem banheiros públicos correspondentes ao seu gênero no nascimento.

No relatório de Helbert, o senador republicano Mike Bell descartou a identidade transgênero como 'besteira', comparando-a a acordar em uma quarta-feira decidindo 'se sentir como um cachorro'. Em uma reunião separada em seu escritório, o deputado republicano Kevin Brooks disse aos alunos que não votaria a favor do projeto. (A universidade excluiu a história do site do WUTC, mas ela está arquivada aqui )

Ambos os legisladores ficaram descontentes com o relatório, e Bell reclamou ao WUTC e ao senador do Partido Republicano Todd Gardenhire de Chattanooga, que um ano atrás patrocinou um projeto de lei para desautorizar a Universidade do Tennessee, o Escritório para Diversidade e Inclusão de Knoxville depois de promover pronomes neutros de gênero e “ comemorações de feriados inclusivos. ”

Em e-mails internos, o chanceler Angle se refere repetidamente a uma reunião de 16 de março com legisladores, incluindo 'Todd' e expressa preocupação sobre a perda de fundos: 'Sinto que estamos apostando no futuro do WUTC.'

Heddleston disse em outro e-mail que temia que o caso deles pudesse se tornar alimento para o debate sobre a oferta do presidente Donald Trump para cortar fundos para a transmissão pública. “Lembro a vocês que Trump está falando sobre puxar fundos para estações da NPR e, de alguma forma, suponho que a demissão de Jacqui poderia impactar esse negócio confuso”, escreveu ele.

Quando a universidade levantou as preocupações dos legisladores com o WUTC, os chefes de Helbert a defenderam. Eles disseram que seu crachá de imprensa e equipamento deixaram claro que ela era uma repórter. Em qualquer caso, eles disseram, os legisladores estavam falando aos constituintes em sua capacidade oficial, oficialmente.

Helbert, que não tem treinamento formal em jornalismo e só é repórter há seis meses, disse a seus supervisores que não sabia que deveria se apresentar se estivesse usando um distintivo. Os chefes de Helbert enviaram a ela um link para Diretrizes de ética da NPR , que afirmam “nos identificamos como jornalistas da NPR quando fazemos uma reportagem”, e a aconselhou a fazê-lo no futuro.

É prática padrão para jornalistas comparecer a coletivas de imprensa e reuniões públicas, como audiências legislativas ou reuniões do conselho escolar, sem se identificar verbalmente, uma vez que são abertos ao público e todos os comentários são registrados. Mas, em um ambiente de entrevista, os repórteres devem se identificar.

A reunião que Helbert cobriu entre legisladores e constituintes estudantis cai em uma zona cinzenta; era uma reunião para convidados, mas era entre funcionários eleitos e constituintes em cargos públicos financiados pelo estado. A repórter diz que ela não estava tentando esconder sua identidade, mas a melhor prática seria se identificar explicitamente. Deixar de se apresentar neste caso não foi considerado um crime de disparo, de acordo com a declaração da NPR.

Helbert é uma jovem de 32 anos, e é concebível que os legisladores pensassem que ela era uma estudante. Mesmo assim, os políticos devem presumir que quaisquer comentários que façam aos membros do público em sua capacidade oficial sejam registrados, a menos que seja especificado - e que qualquer constituinte, independentemente da idade, pode compartilhar essas citações nas redes sociais, mídia estudantil ou blogs sem os legisladores 'consentimento ou conhecimento.

Angle rejeitou o diretor de notícias do WUTC, Michael Miller, que insistiu em emitir um aviso e dar mais treinamento a Helbert. Ela foi despedida e Miller repreendido; Angle alertou em e-mails tornados públicos que Miller 'precisa ficar quieto e seguir o limite sobre isso'

O advogado de Helbert diz que o caso de seu cliente atinge o cerne da liberdade de imprensa e o interesse público em saber o que dizem as autoridades eleitas sobre questões delicadas.

“Temos alguns funcionários públicos que ficaram constrangidos com seus próprios comentários e ela se tornou o bode expiatório”, disse Gilbert.

As revelações também geraram uma conversa mais ampla sobre os limites da liberdade editorial nas emissoras afiliadas da NPR ou PBS que dependem de financiamento estatal.

J.J. Yore, o gerente geral da WAMU afiliada da NPR de Washington, DC, disse que é 'perturbador e decepcionante ver esse tipo de coisa acontecendo em 2017, quando a maioria das universidades entende a responsabilidade que têm se possuírem uma empresa de mídia de serviço público para garantir que entidade tem a maior liberdade possível em termos de sua tomada de decisão editorial. ”

“Se você é uma agência de notícias, sua integridade é o seu bem mais valioso e qualquer coisa que diminua ou questione isso é realmente destrutivo”, disse Yore. O WAMU é licenciado para a American University, uma instituição privada que não depende de financiamento estatal. (Divulgação: eu sou o host de backup para '1A', um programa de notícias produzido pela WAMU e distribuído pela NPR).

“O que aconteceu ali sugere um verdadeiro mal-entendido sobre o papel de uma agência de notícias e de uma universidade - e os interesses de uma em contraste com a outra”, disse Yore.