Uma estação de TV local dedicou três anos a investigar contas de hospitais

Relatórios E Edição

O repórter investigativo da KUSA-TV Denver, Chris Vanderveen, entrevistou um homem que foi cobrado US $ 359 por cada saco de solução salina que um hospital administrou a ele.

O repórter investigativo da KUSA-TV Denver, Chris Vanderveen, diz que quando as pessoas o vêem em público, o chamam de “o cara da conta médica” porque ele escreveu muitas histórias sobre as contas ultrajantes que os hospitais enviam aos pacientes. 9News produziu histórias e especiais sobre faturamento médico - e não está diminuindo.

A equipe 9Wants to Know na KUSA diz logo de cara que não está acusando os médicos de serem maus médicos ou os hospitais de prestar cuidados abaixo do padrão. Mas, como um médico disse à equipe, “O sistema médico não é um sistema, é um desastre”.



Vanderveen, a produtora investigativa Katie Wilcox e a fotojornalista / editora Anna Hewson produziram mais de 36 histórias detalhadas e duas horas de especiais do horário nobre sobre os pacientes do Colorado que estavam dispostos a compartilhar seus registros médicos detalhados para provar que hospitais, clínicas, médicos e outros profissionais de saúde brincam com o sistema para cobrar dos pacientes por cuidados que nunca foram fornecidos. E, a equipe aprendeu, quando os pacientes não podem ou não podem pagar, eles arriscam suas casas e suas classificações de crédito.

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As investigações Show Us Your Bills ajudaram os telespectadores a eliminar quase $ 300.000 em cobranças médicas e erros de cobrança. Cada vez que o 9News vai ao ar uma história, outra dúzia de telespectadores lhes envia contas médicas detalhadas e altamente pessoais em busca de ajuda. A série pegou fogo quando o 9News relatou a história de um homem que foi ao pronto-socorro para remover uma farpa do polegar.

“Ele recebeu uma nota de $ 2.100”, disse Vanderveen. 'Isso parecia estúpido.'

“Não tínhamos intenção de seguir histórias de faturamento médico por anos, mas no final dessa primeira história colocamos um e-mail, showusyourbills@9news.com, e se tornou um tesouro de histórias. As pessoas estavam dispostas a nos enviar suas contas médicas ”, disse ele. “Eu sabia que eles estavam bravos, mas não sabia que eles estavam tão bravos.”

“Não estamos mais surpresos com nada”, disse Wilcox a Poynter. “Não há nenhuma quantia chocante de dinheiro que eles cobram que nos surpreenda.”

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É assim uma história começasse:

Não é incomum para um hospital cobrar de uma mãe pela circuncisão de um recém-nascido, mas quando Sky Ridge Medical Center enviou a Lisa Powell-Dejong uma fatura mostrando uma cobrança de $ 1.216,50 por um, ela se viu além de estupefata.

“Eu apenas ri”, ela nos disse.

Por quê?

“Porque eu tive uma filha”, ela explicou.

O hospital disse que era um erro de código e o corrigiu. Mas alguns dos problemas que a equipe descobriu são desastrosos para os pacientes. No mês passado, a equipe relatou histórias sobre cirurgiões que são tão agressivos na cobrança de contas médicas que eles colocar ônus nas propriedades dos pacientes . Os hospitais onde as cirurgias aconteceram disseram que nunca fariam tal coisa e disseram que não sabiam que os médicos faziam.

Essa é uma das grandes complexidades que os espectadores estão aprendendo com o projeto Show Us Your Bills. Médicos e outros provedores podem trabalhar em hospitais, mas não para os hospitais. Por esse motivo, um paciente pode escolher cuidadosamente um hospital que está “dentro da rede” para sua cobertura de seguro, apenas para descobrir que um assistente cirúrgico ou anestesiologista que ele nunca conheceu não está “dentro da rede” e cobra mais do que o seguro paga.

O paciente pode ter uma surpresa que é chamada de “faturamento de saldo”, que pode significar centenas de milhares de despesas que desembolsam.

Ser criativo e pequeno

Um tema tão grande e complexo quanto os custos de saúde tem o potencial de assustar telespectadores, leitores e jornalistas. Portanto, a equipe do 9News produziu algumas cartilhas para simplificar o problema.

Os gráficos da TEGNA são produzidos em todo o sistema por 'The Tank', que por acaso está localizado na casa da KUSA em Denver. A equipe de design inclui animadores, que produziram os vídeos de introdução. Wilcox disse que as animações foram inestimáveis ​​porque 'de que outra forma você vai visualizar o conceito de provedores 'fora da rede', exceto usando vídeo de papel de parede que se torna chato?'

As imagens de pilhas de contas médicas e exteriores de hospitais que não permitiam que os jornalistas entrassem criou o tipo de desafios que podem impedir alguns jornalistas de TV de aceitar essas histórias.

“Eu morri mil mortes tentando editar isso”, disse Hewson, o fotojornalista do projeto. Sempre que havia algo para fotografar, “Eu fotografaria como um louco porque você vai precisar de tudo isso”.

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A equipe aprendeu que a maneira mais eficaz de lidar com a complexidade do faturamento médico é dividi-lo em histórias pequenas, digeríveis e estreitamente focadas.

A equipe 9News, por exemplo, olhou para um dos dispositivos médicos mais baratos e usados, um saco de solução salina. Vanderveen entrevistou um homem que foi cobrado $ 359 para cada saco de solução salina que o hospital administrou a ele. O especialista médico da estação disse que um hospital poderia comprar cada bolsa por cerca de US $ 2,73. Então, por que há um aumento de 13.000 por cento? A história se concentra em como os hospitais tentam compensar outras perdas por meio da transferência de custos, transferindo as despesas de um procedimento para cobrir outro.

Vanderveen mistura toques de sátira e zombaria em algumas das histórias.

'Claro, é uma piscadela e um aceno de cabeça para dizer 'sim, isso é realmente estúpido, isso não faz nenhum sentido'', disse ele. “Vamos abordar isso como‘ nós também fazemos parte disso - nós mesmos temos seguro ’.

“Todo o meu mundo mudou há cinco anos, quando fiz uma cirurgia ao joelho. Naquele ano, nossa empresa, a TEGNA, mudou para um plano de alta franquia e a lâmpada apagou. Eu disse 'uau, se você não prestar atenção a essas coisas, vai se ferrar'. Você não vai ficar em apuros por tirar sarro de um sistema - todo mundo sabe que é uma bagunça. ”

Uma das questões mais complexas que a equipe enfrentou envolveu um procedimento chamado neuromonitoramento intraoperatório. Eles descobriram que as seguradoras pagam mais de US $ 100.000 por procedimentos que geralmente custam algumas centenas de dólares.

E então houve a história de um homem do Colorado que inesperadamente recebeu um cheque de sua seguradora por $ 169.600 . Algumas semanas depois, ele recebeu uma conta de alguém de quem nunca ouviu falar de Plano, Texas, dizendo que devia a alguém chamado “Edie” $ 169.600.

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Vanderveen descobriu que o serviço que a seguradora pagou deveria custar cerca de US $ 2.000 a US $ 8.000. O paciente tentou devolver o cheque à seguradora, que o devolveu. Após ameaças legais e nenhuma resposta real sobre o motivo pelo qual a seguradora estava disposta a pagar tanto, Vanderveen e o ex-paciente Dave Altman entregaram o dinheiro a um escritório de advocacia que representava o provedor fora da rede.

Mas, para enfatizar o valor do pagamento, Vanderveen simulou um pôster enorme e continuou a fazer perguntas - mas não obteve respostas - sobre por que a conta médica era tão grande.

9News 'Chris Vanderveen com o espectador David Altman prestes a entregar um pagamento de $ 169.600 a um provedor' fora da rede '(KUSA-TV)

A Vanderveen enviou convites aos CEOs de todos os hospitais da área de Denver, pedindo-lhes que comparecessem à estação para uma reunião extra-oficial, onde pudessem analisar qualquer uma das centenas de reclamações de cobrança que os telespectadores enviaram ao 9News. Quando nenhum dos CEOs apareceu, 9News fez uma história de qualquer maneira , e lida em uma declaração enviada por quatro hospitais lembrando o 9News de não ir atrás deles porque “os representantes da mídia noticiosa não estão autorizados a filmar em nossas instalações sem aviso prévio”.

Lembre-se de que esses hospitais também são grandes anunciantes.

“Eles gastam muito dinheiro em marketing”, disse Vanderveen. “Eles não estão acostumados a ser empurrados para trás. Eles estão acostumados com as estações de TV fazendo inúmeras 'histórias de milagres médicos' e essas são boas histórias, mas os departamentos de RP não estão acostumados a ninguém questioná-los sobre a estrutura de preços. ”

9O News levou a reportagem, que às vezes parecia mais com ensino, além dos noticiários noturnos. Vanderveen e Wilcox produziram conversas aprofundadas no Facebook onde por meia hora eles se aprofundaram em tópicos difíceis de entender como “faturamento de saldo” e explicaram como combater cobranças injustas. As conversas nas redes sociais não apenas responderam às perguntas dos telespectadores, mas também forneceram alguns insights sobre a profundidade do conhecimento que esses jornalistas desenvolveram após dois anos estudando o faturamento de hospitais.

Construindo experiência

Wilcox disse a Poynter que os jornalistas que desejam abordar um assunto como faturamento médico têm muito trabalho de casa a fazer.

“Quando você é um repórter do lado diurno, o hospital vai dissuadi-lo da história”, disse ela. “Eles vão dizer‘ é complicado ’. Quantos funcionários de hospitais diferentes tentaram nos dissuadir dessas histórias? Eles diriam: ‘Você está entendendo mal como tudo isso funciona’. Quantos no jornalismo dedicam um tempo para fazer o que podemos fazer? ”

“Quando eles tentam nos menosprezar e nos rebaixar, quando você volta e eu sei exatamente do que estou falando”, acrescentou Vanderveen, “de repente os hospitais sempre retornam nossos telefonemas e realmente nos dão uma resposta que vai além 'é muito complicado.' ”

Wilcox disse que sua introdução no setor de faturamento médico começou com uma investigação do grupo TEGNA 9 Notícias chamadas “efeitos colaterais” que expôs o custo vertiginoso dos medicamentos prescritos. Esse projeto, liderado por Wilcox e Vanderveen, envolveu as redações da empresa em todo o país e encontrou 100 medicamentos cujo preço aumentou em 70% ou mais desde 2012. Um medicamento teve seu preço aumentado em 12.000%. No próximo ano, a lista havia se expandido a 500 drogas.

Wilcox disse que o problema consumiu sua vida.

“Tive de ler muita papelada do Medicare e do Medicaid. Passamos muito tempo lendo livros sobre isso. Líamos à noite e nas férias e eu conversava com meus amigos que trabalham na área de saúde, então acho que estava reportando o tempo todo ”, disse ela.

Wilcox usou 300 relatórios detalhados de faturamento que os telespectadores enviaram à estação para construir planilhas mostrando quais diferentes instalações cobravam por medicamentos, dispositivos e procedimentos - informações que não estavam disponíveis gratuitamente de outra forma. Esse banco de dados, que levou mais de duas semanas para ser construído, tornou-se útil mais tarde, quando a estação começou a questionar outras contas, porque descobriu que os hospitais cobravam de pacientes diferentes quantias diferentes pelo mesmo tratamento, medicamentos ou materiais.

Vanderveen também tem o benefício de uma família de profissionais de saúde - “um irmão gêmeo que é médico de emergência, uma cunhada é cirurgiã e uma mãe que é enfermeira” - a quem ele recorreu para obter conselhos.

‘Gostaria que mais redações fizessem isso’

“Eu sinceramente gostaria que mais jornalistas fizessem essas histórias”, disse Vanderveen. “Não é como se tivéssemos aproveitado todas as histórias a serem feitas. Eles acham que é muito complicado ou não acham que seria uma boa TV. Se você quiser - vou atender um telefonema de qualquer jornalista do condado, vou ajudá-los a continuar com isso. ”

O problema dos jornalistas, disse ele, é que “estamos sempre à procura de um bandido. Não existe um cara mau.

Pouco antes das eleições de meio de mandato deste ano, Pew Research perguntou 10.000 eleitores em potencial registrados quais são os “maiores problemas” que o país enfrenta. Os 56 por cento dos republicanos e 83 por cento dos democratas citaram a “acessibilidade dos serviços de saúde” como sua preocupação número um. A questão rival mais próxima era 'ética no governo'.

Os americanos gastam, em média, 16 por cento do nosso PIB, uma média de $ 9.403 por pessoa, em saúde, de acordo com o Journal of the American Medical Association . A organização descobriu: “Em 2016, os Estados Unidos gastaram quase o dobro de 10 países de alta renda em cuidados médicos e tiveram um desempenho pior em muitos resultados de saúde da população.”

alinhamento político das fontes de notícias

Vanderveen, Wilcox e Hewson dizem que esperam que suas histórias chamem a atenção dos legisladores para os problemas de faturamento médico errôneo, mas, mais importante, querem que os espectadores entendam que eles são seus próprios defensores.

“O status quo é o problema”, disse Vanderveen. “Isso faz com que muitas pessoas ganhem dinheiro demais para que tenham qualquer incentivo para mudar. As seguradoras, os hospitais, eles não vão mudar por conta própria. Eles estão em um sistema que os torna muito dinheiro e esse é o problema. ”

Portanto, a equipe do 9News tenta responder a todas as cartas que os telespectadores enviam e suas histórias enfatizam que os pacientes têm que fazer muitas perguntas.

“Só de ir ao pronto-socorro, por exemplo, as pessoas não sabem que os custos são baseados em um sistema de avaliação de cinco pontos”, disse Vanderveen. “Quanto mais tratamento você recebe, quanto maior o número, maior o gasto. Se eles derem a você uma tala ou um anti-histamínico, pode ser o suficiente para elevar sua pontuação de US $ 500 a US $ 1.500. Você tem que se acostumar a perguntar: 'Isso é necessário?' ”

“É difícil resistir aos hospitais. Isso os deixou furiosos ”, acrescentou Wilcox. “Metade de nossas entrevistas com pacientes chora - isso é uma devastação financeira para as pessoas. Nunca fizemos uma história que diga que esse médico é ruim em seu trabalho. Os telespectadores que ouvimos estão descontentes com a devastação financeira que tiveram após seus cuidados. As pessoas não estão mais com dor, mas têm uma garantia sobre suas casas. Todas essas coisas são o foco de nossa série. ”