O legado do mestre dos quebra-cabeças Merl Reagle e a gamificação das notícias

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Merl Reagle, um mestre em fazer palavras cruzadas, morreu em 22 de agosto. (Crédito: Tampa Bay Times)

Merl Reagle, um mestre em fazer palavras cruzadas, morreu em 22 de agosto. (Crédito: Tampa Bay Times)

Merl Reagle tinha a alma de um editor de texto e o estilo de um comediante stand-up. Durante sua vida muito curta, ele foi isso e muito mais: músico, compositor, autor e um dos maiores mestres de quebra-cabeças do mundo. Se você adora palavras cruzadas - não palavras cruzadas - envie uma oração de agradecimento a Merl.

Meu amigo Merl morreu repentinamente na semana passada, aos 65 anos. Relatórios disseram que a causa foi um ataque de pancreatite aguda. Não estou escrevendo isso para notar sua morte, mas para celebrar uma vida notável passada nadando na língua inglesa. “Você precisa de duas coisas para fazer o que eu faço”, ele me disse uma vez. “Você tem que ser apaixonado pelas palavras e curioso sobre coisas triviais em muitos tópicos diferentes.”



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Merl criou seu primeiro quebra-cabeça aos 6 anos de idade. Na quinta série, um amigo de infância dele me disse: Merl era o garoto mais rico do bairro. Ele criava perguntas quebra-cabeças, trazia-as para a escola e as apresentava aos colegas. Se uma criança acertou a resposta certa, Merl deu a ele um quarto. Se o garoto estava errado, ele entregava a Merl um níquel. No final do dia, os bolsos de Merl tilintariam com a mudança.

Ele vendeu seu primeiro quebra-cabeça para o The New York Times aos 16 anos. Colocando em uma perspectiva histórica, o quebra-cabeça como o conhecemos foi criado em 1913 por um homem chamado Arthur Wynne. Isso faz com que as palavras cruzadas tenham 102 anos. Merl criou e vendeu seus próprios quebra-cabeças por 49 anos, quase metade do tempo de vida da forma, dando alegria, iluminação e aquela aflição comum, o arranhão na cabeça, para meio século de nerds de palavras.

(Arthur Wynne, aliás, morreu em Clearwater, Flórida, em 1945. Quase exatamente 70 anos depois, Merl morreu do outro lado da ponte em Tampa. Dada a influência desses dois santos padroeiros, alguém deveria construir um santuário e virar a Flórida Ocidental para a Cantuária dos peregrinos de palavras cruzadas.)

Merl mudou-se para Tampa com sua esposa Marie para ajudar a cuidar de sua mãe. Sua casa pode ter ficado na umidade subtropical de Tampa Bay, mas seu coração estava no deserto. Eu o conheci em 2008 em Tucson, Arizona, onde Merl era uma lenda. Ele cresceu lá, deixou sua marca na Universidade do Arizona, aprimorou suas habilidades com quebra-cabeças e se tornou um dos grandes fabricantes de quebra-cabeças da América, um gênio da linguagem à sua maneira, uma inteligência e um artista consumado.

Ele foi um dos co-estrelas de Wordplay, um documentário em uma competição nacional de palavras cruzadas. E em uma das verdadeiras marcas de ter feito isso na América, ele apareceu como ele mesmo em um episódio dos Simpsons em que ele aparece para treinar a inteligente Lisa, que se torna obcecada por quebra-cabeças.

A ocasião de nosso encontro foi o primeiro Festival de Livros de Tucson em 2009, um evento que se tornou um dos maiores festivais literários do país. As pessoas se aglomeraram para ouvir a apresentação de Merl. Com os bolsos cheios de pequenas curiosidades ou sabedoria das palavras, ele desafiava o público com perguntas. Se você tivesse uma resposta, Marie daria um beijo doce em seu assento. O membro da audiência com mais doces ganharia um prêmio de porta.

Eu o observei - e ele me observou - nos sete anos seguintes no festival de leitura. Nós compartilhamos refeições no hotel, viajamos uma vez no mesmo avião de volta para Tampa e íamos nos pôr em dia para uma refeição. Uma vez ele apareceu no restaurante Maggiano's em Tampa, a celebridade convidada surpresa na festa de aniversário da minha esposa.

Minha esposa Karen amava Merl. Ele ensinou dicas para resolver quebra-cabeças de Sudoku - ele também era um mestre nisso. Uma vez ameacei processar Merl por alienação de afeto. Durante anos, fui eu quem ignorou minha esposa na mesa do café da manhã, minha cabeça enterrada na seção de esportes. Eu superei isso. Mas agora era Karen ignorando minhas súplicas, lápis na mão, domando o Sudoku e as palavras cruzadas do dia.

Desde o momento em que percebi a grandeza de Merl, meu único pensamento era confundi-lo, apenas uma vez. Um dia, Karen e eu ficamos presos no trânsito atrás de uma van Toyota. Eu encarei o nome do modelo na tampa traseira. 'Ha!' Eu disse: 'Tenho que enviar isso para Merl.'

a massa de homens leva uma vida de desespero silencioso.

'Ei, Merl', enviei uma mensagem, 'que nome de modelo de carro tem todas as cinco vogais?'

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“Sequoia”, ele escreveu de volta em um instante.

'Ratos!'

Eu vou sentir falta dele. Eu disse a um amigo hoje que nunca estive na presença de outra pessoa que me fizesse sentir tão alerta, engajado e entretido. Na maioria das ocasiões em que nos encontramos, ele estava de uniforme: uma jaqueta preta e uma camisa escura sobre seu corpo corpulento, a única coisa que separava seu olhar de um chefe da máfia era aquela gravata favorita com um padrão de palavras cruzadas. Chame-o de Wordfather.

Fala-se muito hoje em dia nos círculos de mídia digital sobre a “gamificação” das notícias. Eu sou totalmente a favor. Mas para aqueles que pensam em estratégias de jogo como uma inovação, por favor, considere o trabalho de Merl Reagle e seus predecessores e descendentes. Eles criaram uma experiência que milhões e milhões de usuários - leitores! - segurado em suas mãos. Todos os dias. Os que jogavam eram inteligentes, curiosos, alguns viciados na experiência e apaixonados pelos jornais, qualquer que fosse o apego às notícias. Inove isso!

Estou entrando na Internet agora e conseguindo uma daquelas gravatas de palavras cruzadas.