É hora de arrancar os jornais americanos dos fundos de hedge e replantá-los em um terreno mais hospitaleiro

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E precisamos nutrir organizações de notícias de propriedade local e sem fins lucrativos.

(Artem Oleshko / Shutterstock)

O primeiro impacto financeiro do COVID-19 nas notícias locais é claro: conforme as empresas fecharam, elas pararam de anunciar, o que levou as organizações de notícias a despedir, licenciar ou cortar o pagamento de jornalistas - exatamente quando o público está se voltando para as notícias locais mais do que nunca.

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Mas há um provável efeito secundário que tornará as coisas ainda piores: uma maior consolidação da indústria jornalística. Indústrias em dificuldades tendem à consolidação , e com balanços de jornais manchados de tinta vermelha, analistas como Ken Doctor estão prevendo mais fusões.



Isso é particularmente preocupante, uma vez que a aquisição de jornais por private equity e fundos de hedge contribuiu poderosamente, junto com a interrupção digital da publicidade, para o declínio das notícias locais. Cerca de 680 jornais pertencem ou são controlados por um punhado de fundos de hedge, de acordo com dados a serem lançados em breve coletado por Penny Abernathy na Universidade da Carolina do Norte em Chapel Hill. Se a McClatchy e a Tribune Publishing acabarem no mesmo barco, como parece provável, então, no final do ano, mais de 55% da circulação do jornal diário na América estará em jornais de propriedade de instituições financeiras.

O medo da consolidação excessiva é estranhamente bipartidário. Procurador-Geral William Barr recentemente condenada consolidação da mídia e elogiou os tempos antigos, quando “a imprensa era tão fragmentada que o poder de qualquer órgão era pequeno” e uma multiplicidade de jornais “cultivava uma grande variedade de pontos de vista e opiniões localizadas”.

A consolidação também levou a uma redução dos recursos de relatórios nas comunidades americanas. Abernathy resumiu o papel dos fundos de hedge: “A fórmula operacional padrão frequentemente incluía cortes agressivos de custos ... a venda ou fechamento de jornais com baixo desempenho e reestruturação financeira, incluindo falência. No mais extremo, suas estratégias levaram ao fechamento de centenas de jornais locais e diminuiu o importante papel cívico dos jornais. ”

Precisamos arrancar alguns desses jornais e replantá-los em um terreno mais hospitaleiro. E precisamos nutrir organizações de notícias de propriedade local e sem fins lucrativos.

Como seria uma estratégia de replantio?

Primeiro, precisamos de uma moratória temporária sobre a consolidação de jornais para evitar mais danos.

Em segundo lugar, junto com essa vara, vamos oferecer uma grande cenoura: incentivos fiscais para cadeias de jornais e empresas de capital privado desistirem de alguns de seus títulos (agora financeiramente ainda mais problemáticos) em vez de fechá-los ou destruí-los.

Por exemplo, poderíamos permitir uma dedução tributária de caridade supercarregada para empresas que doam um jornal a uma organização sem fins lucrativos local ou convertem um jornal existente em uma organização sem fins lucrativos. Poderíamos permitir que eles reivindicassem uma dedução com base no valor anterior do jornal, em vez do valor de mercado atual (fedorento), e poderíamos permitir que eles continuassem com os benefícios fiscais por vários anos. E - perdoe-me por entrar no mato da política tributária aqui - poderíamos fazer com que tal conversão não fosse um evento tributável.

Ou a empresa jornalística pode obter um crédito fiscal extra se vender para uma empresa B ou outra empresa com fins lucrativos.

Terceiro, precisamos ajudar essas e outras organizações de notícias locais sem fins lucrativos a desenvolver uma chance real de desenvolver modelos de negócios de sucesso. As organizações de notícias sem fins lucrativos devem ser capazes de receber publicidade sem prejudicar seu status - e os consumidores devem ser capazes de contabilizar a compra de uma assinatura como uma doação de caridade em seus impostos. E o IRS deve, de uma vez por todas, considerar o jornalismo um propósito público legítimo - tornando mais fácil converter um jornal ao status de organização sem fins lucrativos ou começar do zero. Nunca mais uma organização deverá ter que apagar a palavra “jornalismo” para obter aprovação, como aconteceu no passado.

Os esforços para direcionar a publicidade do governo para as notícias locais, que aplaudo, devem ter uma proteção extra: uma parte significativa da participação local deve ir para a mídia local ou sem fins lucrativos. Isso fortaleceria uma das pernas da receita de notícias locais.

Também poderíamos experimentar um financiamento mais direto e neutro em relação ao conteúdo.

Imagine um fundo modelado a partir de uma experiência bem-sucedida chamada NewsMatch . Mais de uma dúzia de fundações juntaram dinheiro e forneceram dólares equivalentes que organizações de notícias sem fins lucrativos locais haviam levantado da comunidade. O governo poderia colocar algum dinheiro nesse fundo, o que ajudaria as notícias locais, sem necessariamente implicar em interferência política.

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Finalmente, alguém - o governo? Um bilionário benevolente? - deve criar um fundo de desconsolidação bem dotado para ajudar, bem, fertilizar todo esse replantio. Isso ajudaria a facilitar a conversão de jornais ao status de organizações sem fins lucrativos, contratar advogados especializados em falências para orientar o processo, agir como uma holding para comprar e doar redações quebradas e fornecer algum capital de transição para as organizações de notícias.

Replantar como organizações sem fins lucrativos não resolverá todos os problemas que as organizações de notícias locais enfrentam. As novas entidades ainda precisariam decidir se continuariam publicando edições impressas, como coletar receita de membros ou assinantes, se converteriam apenas para o digital e como fortalecer sua arrecadação local de fundos de caridade. Ser uma organização sem fins lucrativos pode dar a eles um fluxo de receita adicional, doações, mas isso provavelmente não pode ser o único.

Realisticamente, alguns dos jornais atualmente pertencentes a megacorrentes estão muito longe para serem salvos. Suas marcas, equipes editoriais e alcance diminuíram demais. Nesses casos, será melhor começar algo novo do zero. Em outros casos, os jornais locais pertencentes a redes ainda podem estar fazendo um ótimo trabalho e devem continuar.

Já tivemos alguns casos de sucesso em que jornais se converteram em organizações sem fins lucrativos ou se tornaram parte de uma organização sem fins lucrativos existente, incluindo o The Salt Lake Tribune, o The Philadelphia Inquirer e o Tampa Bay Times.

Se até, digamos, 20% dos jornais pudessem ser replantados, isso significaria centenas de outros estabelecendo raízes em suas comunidades e fazendo um ótimo jornalismo.

Steven Waldman é presidente e cofundador da Report for America, e um líder da Reconstruir mídia local , uma campanha que defende notícias da comunidade local e sem fins lucrativos.