Alden, o arqui-vilão, está divulgando as notícias locais? É um pouco mais complicado.

Negócios E Trabalho

O ex-editor da página editorial do Denver Post, Chuck Plunkett, lidera seus ex-colegas de trabalho após uma manifestação contra o grupo de propriedade do jornal, Alden Global Capital, em 2018. (AP Photo / David Zalubowski)

Não há tempo como agora para refazer as perguntas candentes que giram em torno da Alden Global Capital, o fundo de hedge mais secreto do que secreto que busca incessantemente as empresas jornalísticas: Quem são esses caras e o que eles querem?

Tendo reduzido as redações do The Denver Post e suas outras participações de longa data em um terço há dois anos, Alden agora está pressionando a Tribune Publishing, onde comprou um terço da empresa e duas cadeiras no conselho da Tribune. No final de janeiro, ela assumiu uma posição na Lee Enterprises, recentemente expandida após a compra da rede Berkshire Hathaway de Warren Buffett, com 30 diárias.



E não vamos esquecer que, no início de 2019, o grupo MNG da Alden montou uma oferta de aquisição hostil pela Gannett - levando o maior grupo de jornais a uma venda e fusão com a GateHouse Media, mais agradável.

A narrativa dominante sobre Alden, promovido pelo NewsGuild e apanhada por outros, é que ela pilha e queima o que compra, deixando apenas uma concha oca.

Não estou sugerindo um Dia dos Namorados atrasado em vez disso. Alden opera ultra-lean e está nisso pelo dinheiro. Mas há uma história mais longa do que apenas os últimos dois anos. O fundo é mais negociante de cavalos do que operador. E está disposta a engolir os investimentos perdedores ao comprar no barato, percebendo alguns ganhos e o ocasional grande golpe nessas apostas.

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Neil Chase, que serviu como editor executivo do MNG’s Bay Area Group e partiu para a organização sem fins lucrativos CalMatters no final de 2018, me disse que escolher Alden como o Darth Vader do noticiário local “está dando a eles muito crédito. Eles não estão destruindo o jornalismo. Eles simplesmente não se importam com o jornalismo ... E eles não têm um jogo final - eles querem sair com mais dinheiro do que antes. Compre ou venda, eles são bons de qualquer maneira. ”

Como resultado, de acordo com Chase e os principais editores com quem conversei, Alden é uma não-presença em suas redações, empurrando nem uma agenda política nem operacional. Aqueles que ainda estão lá podem perseguir as histórias que quiserem, embora com uma equipe muito menor do que antes e ansiedade sobre os novos cortes que virão.

Parece uma redação perto de você?

Além disso, essas fontes dizem, após os cortes draconianos da redação do início de 2018, o quadro de funcionários em seus maiores jornais e grupos manteve-se praticamente estável, diminuindo alguns por atrito, mas sem mais demissões.

Uma vez que a empresa não se preocupa com perguntas, é um palpite. Mais reduções podem estar a caminho ainda este ano. Ou Alden pode ter calculado que atingiu o número mínimo de funcionários necessário para publicar uma notícia pela qual as pessoas vão pagar, agora que está acelerando o impulso para assinaturas digitais pagas.

Pedi a Frederick Melo, repórter da St. Paul Pioneer Press, que participou de um seminário da Poynter sobre construção de confiança no início deste mês, uma opinião sobre como trabalhar em uma redação da Alden. Ele ofereceu uma avaliação mista.

“Tem sido difícil”, disse ele. “Há dias que são desmoralizantes. Tínhamos 235 jornalistas respeitados - editores, redatores, fotógrafos, repórteres - quando cheguei aqui em 2005, e agora há cerca de 40 de nós. O xerife do condado aumenta seu orçamento em US $ 1 milhão e não há ninguém disponível para enviar à reunião do conselho do condado. Isso é ridículo.

“Existem algumas vantagens. Nosso prédio de escritórios de oito andares no centro da cidade (foi)… liquidado, que é o que Alden faz… mas nós pousamos em alojamentos alugados mais novos e modernos nos arredores do centro. Existe estacionamento gratuito, uma cafetaria e ginásio gratuito na cave. Mas o fato de podermos ir de oito andares para consolidar em um andar é triste ...

“Pessoalmente, meu papel é mais valioso do que nunca. Todo mundo está. É como trabalhar para uma start-up. Não há gordura. Todos nós somos essenciais e há menos anéis para beijar se você quiser cobrir uma história fora do seu ritmo. Ninguém nunca diz ‘Fique na sua pista’, pelo menos não mais ... Hoje em dia eu tenho escrito resenhas de filmes, histórias de arte, histórias legislativas estaduais, negócios, o que quiser. ”

O Denver Post foi o nexo de indignação sobre um corte determinado por Alden quando perdeu quase um terço de uma equipe de notícias de 100 no início de 2018. Não houve reduções desde então, disse-me a editora Lee Ann Colacioppo. E não há inibições para fazer 'um trabalho bom e importante'.

Entre os exemplos que ela citou, estavam cobertura contínua de “distritos metropolitanos controlados pelo desenvolvedor que definem suas próprias taxas de impostos” e a reportagem de um fotojornalista em fotos, vídeo e texto sobre famílias que vivem perto de grandes construções interestaduais.

como fazer uma boa legenda

“Fazer um trabalho importante e relevante é principalmente sobre o talento em sua redação e o compromisso de sua redação em fazer esse trabalho”, Colacioppo enviou por e-mail. “Eu colocaria o compromisso desta sala contra o de qualquer redação do país.”

Frank Pine, editor executivo do grupo do sul da Califórnia, incluindo o Orange County Register, disse que tem uma equipe dedicada que cobre a crise de moradias populares - “a maior história da Califórnia”. Uma peça recente descobriu que 97% das cidades e condados não cumpriam os requisitos do estado para a construção de novas casas , essencialmente pela retenção de licenças de construção.

Outra dupla de repórteres abordou tópicos tão diversos quanto a triagem inadequada de professores predadores e clientelismo em um distrito de água. “Isso pode parecer uma pequena história”, disse Pine, “mas é um exemplo do tipo de responsabilidade popular que as comunidades precisam e esperam de nós”.

Alden vem comprando jornais há pelo menos uma década. Escrevi pela primeira vez sobre Alden e seus Randall Smith, fundador e recluso proprietário, em julho de 2011 . Ele levou a inacessibilidade 'sem comentários' ao extremo de nem mesmo ser fotografado desde os anos 1980.

Como sugere o ex-editor Chase, Alden está disposto a vender e comprar, descarregando um grupo de 11 jornais para a Gannett em 2011, The Berkshire (Massachusetts) Eagle e The Salt Lake Tribune para investidores locais, e New Haven Register e outros Connecticut papéis para Hearst.

Embora o objetivo seja indiscutivelmente ganhar dinheiro, Alden não tem necessariamente um toque de Midas. Um dos vários proprietários do The Philadelphia Inquirer, ele e um fundo de parceria vendido por cerca de metade do que eles haviam pago em 2012 . Como um comprador de ativos problemáticos, Alden falha completamente com alguns investimentos como com a compra da Fred's, uma loja de descontos e rede de farmácias e, mais recentemente, lojas de calçados Payless, que estão sendo liquidadas em falência.

Em uma longa discussão sobre o desastre do Payless, o The New York Times concluiu que Alden aplicou seu conhecimento para eliminar despesas, mas nunca demonstrou qualquer aptidão para aprender o negócio de calçados com desconto .

Mas alguns bons acertos podem compensar as falhas. Alden não está realmente empenhado em satisfazer os detentores de dívidas como, por exemplo, McClatchy esteve por muitos anos antes de entrar com o pedido de concordata, Capítulo 11, em 13 de fevereiro.

Ele só precisa ocupar um lugar nas carteiras de investidores institucionais, alguns dos quais são atraídos pelo sucesso de Smith ao longo de uma longa carreira e desejam a diversidade de um fundo de ativos problemáticos entre suas participações. De acordo com um documento da Securities and Exchange Commission no ano passado, a Alden Global tem um pouco mais de US $ 1 bilhão sob gestão.

Em seus primeiros anos, Alden era um investidor em jornais mais convencional. Combinou o antigo grupo Journal Register com Dean Singleton’s Media News quando ambos saíram da falência. E colocou o extravagante evangelista digital John Paton no comando.

Entre as inovações de Paton estava o chamado Projeto Thunderdome, um esforço nacional de notícias de 75 pessoas com sede na cidade de Nova York e dirigido por um grupo de estrelas digitais incluindo Jim Brady, Robyn Tomlin, Mandy Jenkins e o falecido Steve Buttry . Eventualmente, o Thunderdome falhou em cumprir as metas financeiras e foi dissolvido em abril de 2014. Paton partiu um ano depois.

Eu também descobri uma rara violação do blecaute de notícias de Smith. Ele conversou com um clube de investidores de Nova York em 2012 e sua apresentação foi publicada em um boletim informativo.

Nesse discurso, Smith disse que a Gannett (então incluindo muitas estações de TV) era a ação mais subvalorizada da América. Alden comprou um grande bloco e vendeu-o cerca de um ano depois com um grande ganho.

Alden tem sido particularmente bête noire para o News Guild, que tem capítulos em 20 dos jornais do Media News Group, a maioria deles antigos, em oposição aos organizados recentemente. Além de piquetes em Denver e na sede da Alden em Nova York, o Guild contratou a repórter investigativa Julie Reynolds, que fez dezenas de histórias - vários deles se concentraram no sucessor de Smith supervisionando os jornais, o ainda mais obstinado Heath Freeman.

Freeman era um chutador de lugar em seus dias na Universidade de Duke, um dos três irmãos a frequentar, e sua família doou o Centro para a Vida Judaica do campus lá. Dado seu impacto nas notícias locais, o Clã e os manifestantes estudantis sugeriram que Duke recusasse um presente de Freeman. A universidade declinou.

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Como o repórter Melo me sugeriu, há um sabor de passar o tempo nas redações da Alden, mesmo que os editores e repórteres sejam livres para perseguir as histórias que consideram mais importantes para suas comunidades.

Com outra rodada de relatórios financeiros desanimadores a caminho nas próximas semanas, e 2020 não mostrando nenhuma pausa para as perdas de receita com grandes impressos, temo que mais operações de jornais possam se tornar mais parecidas com as de Alden dentro de um ou dois anos.

Rick Edmonds é analista de negócios de mídia da Poynter. Ele pode ser contatado em redmonds@poynter.org.