‘Como seria este dia?’: O repórter que cobre a Apollo 11 para o maior jornal da América relembra 20 de julho de 1969

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Cobertura do repórter Mark Bloom do pouso na lua de 20 de julho de 1969. (Cortesia)

Não foi apenas mais um dia na vida de um repórter. Eu estava cobrindo a Apollo 11 para o New York Daily News em 1969. Pela primeira vez, os homens da Terra tentavam pousar na lua, nas planícies poeirentas do Mar da Tranquilidade.



Grande história.



Eu tinha voado para Houston do Cabo Canaveral, Flórida, onde um monstruoso foguete Saturn 5 disparou na hora certa, às 9h32 da manhã, em 16 de julho, e desapareceu no Atlântico levando a espaçonave Apollo 11 para a órbita terrestre.

Foi o sexto lançamento de um Saturno 5. Eu cobri todos eles. Foi a terceira vez que os americanos explodiram para fora da órbita da Terra, usando o terceiro estágio do Saturn 5, e seguiram pelo espaço até a lua. Desta vez, porém, o plano era colocar o módulo lunar Eagle, de aparência aranha, na superfície, e fazer história.



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Um pequeno passo para um homem, um salto gigante para a humanidade. Ou desastre.

O mundo inteiro estava focado na Apollo 11 em 20 de julho. Para mim, como repórter, no entanto, estava se tornando quase rotina. Eu já tinha feito a maior parte disso antes. Na véspera de Natal de 1968, a Apollo 8 colocou Frank Borman, Jim Lovell e Bill Anders em órbita ao redor da lua. Em maio de 1969 - apenas dois meses antes - a Apollo 10 levou Tom Stafford, John Young e Gene Cernan à órbita lunar, onde eles fizeram um ensaio geral com o módulo lunar a 50.000 pés da superfície.

Agora, com a Apollo 11, era quase a mesma coisa - lançamento no Cabo de um Saturn 5, um vôo para Houston para cobrir a missão, três conferências de imprensa por dia para manter a par, splashdown. Tudo estava ficando meio velho. No entanto, mesmo para um repórter cansado, este era outra coisa: aquele salto gigante para a humanidade - se é que eles conseguiram.



Nem sempre fiquei tão cansado. A primeira vez que apareci no Cabo Canaveral como um jornalista iniciante para cobrir um vôo espacial americano, foi em março de 1965. Eu estava trabalhando para a Reuters. Pelos padrões do site da imprensa da época, eu estava atrasado para a cobertura espacial. Senti falta de cobrir os chimpanzés - Ham, que fizera uma viagem suborbital às periferias do espaço, e Enos, seu sucessor.

Eles pavimentaram o caminho para os seis voos de um homem só com a Mercury, apresentando Alan Shepard e John Glenn, entre outros, que hipnotizaram Walter Cronkite. A União Soviética abriu o caminho, é claro, fazendo tudo primeiro. Eu estava em Cape for Gemini 3, a primeira das missões Gemini de dois homens. Eu estava perdendo minha cabeça, mas tropecei, e meus chefes me deixaram cobrir Gêmeos 4 também. Logo fui considerado um veterano.

Houve dez voos da Gemini, cada um demonstrando pontos de encontro e caminhadas espaciais que seriam necessários para as missões Apollo, para cumprir a promessa de 1961 do presidente John F. Kennedy de pousar os homens na lua e devolvê-los em segurança à terra até o final de a década. Eu cobri todos os geminianos. Lentamente, mas com segurança, a NASA alcançou os soviéticos e os ultrapassou na chamada corrida espacial para a lua. Descobri que havia aprendido a falar NASA fluentemente. Eu poderia descrever a diferença entre uma órbita da Terra e uma revolução. Eu sabia, ou pensava que sabia, o que significava vetor de estado. Eu sabia que o bloqueio do cardan era uma coisa ruim. Não me pergunte agora.



Então, em janeiro de 1967, com o Gemini em seu espelho retrovisor, ele avançou a toda velocidade para a NASA. A Apollo 1 estava sendo preparada para um lançamento iminente. Então, desastre. Fogo na espaçonave. Três astronautas morreram em um ensaio de contagem regressiva e, para a NASA, tudo voltou às suposições básicas. Para mim, foi grão para o moinho jornalístico. Como isso pôde acontecer? Investigações do Congresso. Uma história poderosa reforçada pela tragédia.

Basicamente, o módulo de comando Apollo revelou ser uma armadilha de incêndio em um ambiente 100% oxigênio, sem uma escotilha de escape de abertura rápida. Toda a espaçonave foi amplamente redesenhada e a NASA perdeu 18 meses. Mas a nave de pouso na lua, o módulo lunar, também estava muito atrasada.

A Apollo 7 em 1967 em órbita terrestre trouxe a NASA de volta aos trilhos com o módulo de comando redesenhado e, com o módulo lunar com excesso de peso ainda aguardando a aprovação, a Apollo 8 partiu em sua viagem em órbita lunar sem ele. A órbita da lua na véspera de Natal por Borman, Lovell e Anders foi indiscutivelmente ainda mais dramática do que a aterrissagem da Apollo 11 seis meses depois. A espaçonave Apollo 8 foi recuperada no Pacífico pelo USS Yorktown. O módulo de comando está em exibição no porto de Charleston.

Em 20 de julho de 1969, eu estava em minha mesa na lotada redação do Edifício 1 no Manned Spacecraft Center em Houston. Eu tinha 30 anos.

Mark Bloom, repórter do New York Daily News, em 1969.

Em meados de 1969, eu havia coberto uma série de voos espaciais tripulados e não tripulados, todos levando a isso: a primeira tentativa dos homens da terra para pousar na lua. Eu havia me tornado editor de ciência do New York Daily News, o jornal com mais de 2 milhões de tiragem, o maior do país. 20 de julho foi um domingo, um dia muito quente. Passava das 4 da tarde. Minha mesa ficava ao lado de uma janela no andar térreo do Edifício 1, a uma curta distância de um banco de máquinas de teletipo Western Union com operadores de teclado, os melhores dos melhores, que haviam sido recrutados em todo o país para enviar histórias aos jornais em dezenas de idiomas em todo o mundo.

A cerca de duzentos metros de distância ficava o Prédio 30, sem janelas e à prova de furacões, que abrigava o controle da missão no terceiro andar. Lá, o astronauta Charlie Duke, um nativo da Carolina do Sul que mais tarde andou na lua durante a Apollo 16, transmitiu comunicações e relatórios de status para Neil Armstrong e Buzz Aldrin em seu caminho para a superfície lunar. Duke recebia ordens do diretor de vôo Gene Kranz, a quem nós, na imprensa, chamávamos de General Savage. Kranz, por sua vez, ouviu atentamente seus controladores de vôo - EECOM, FIDO, GUIDO, GNC e todos os demais que estavam profundamente envolvidos com os dados de sistemas do módulo lunar Eagle.

Eu estava usando pesados ​​fones de ouvido de borracha preta e me esforcei para ouvir cada palavra de Armstrong e Aldrin, enquanto eles desciam a bordo do módulo lunar Eagle em direção ao Mar da Tranquilidade.

De repente, o alarme do computador 1202.

'O que é aquilo?' Eu refleti para mim mesmo. Depois de todos os meses e meses de briefings que nós repórteres recebemos da NASA e dos empreiteiros que construíram o hardware para a NASA, as incontáveis ​​horas de leitura de planos de vôo, como eu poderia não saber o que significava um alarme 1202? Significava uma falha no computador e um aborto de aterrissagem estava prestes a ocorrer?

Enrolei uma folha nova de papel de cópia do Western Union em minha máquina de escrever portátil e olhei para o telefone preto com discagem rotativa na minha mesa. Como esse dia acabaria? O Eagle quebraria? O astronauta Michael Collins, permanecendo em órbita ao redor da lua a bordo do módulo de comando Columbia, teria que voar de volta à Terra sozinho, com Armstrong e Aldrin morrendo na lua? Para mim, como repórter, o sucesso ou o fracasso da Apollo 11 não importava. De qualquer maneira, não importa o que aconteceu; foi a maior história da minha vida, aos 30 anos.

Meio século depois, nada mudou. Ainda estou esperando por uma história maior.

Como todos sabemos, o alarme 1202 não foi um problema, e Armstrong pousou o Eagle com menos de um minuto de combustível restante. E ele, algumas horas depois, seguido por Aldrin, deu aquele salto gigante para a humanidade. Naquela época, os jornais publicavam várias edições por dia. Minha história da primeira edição começou: Houston - o homem pousou na lua hoje.

Não há como exagerar no primeiro pouso na lua.

Eu não esperava que isso acontecesse. Eu antecipei duas ou três tentativas antes do sucesso do pouso lunar, talvez até uma tragédia. A viagem espacial é implacável, muito exigente, para esperar sucesso constante. Muitas coisas podem dar errado, como mostrado pela Apollo 13, e os dois desastres do Shuttle - a explosão do Challenger e o colapso da reentrada do Columbia. E isso é apenas na órbita terrestre ou, no caso da Apollo 13, nem mesmo tão longe quanto a lua. A viagem espacial com tripulação também é obscenamente cara.

No entanto, não previ, em 1972, quando o Apollo final pousou, que meio século depois não estaríamos de volta à lua, ou que os russos iriam essencialmente abandonar suas ambições espaciais. Eu esperava que os terráqueos já tivessem andado em Marte agora.

Agora, semiaposentado e sentado em nossa varanda de trás no centro de Charleston, Carolina do Sul, aos 80 anos, não tenho tanta certeza de que isso acontecerá - ou deveria - apesar das sugestões contínuas de possível pré-vida dos propagandistas da NASA, com base em evidências efêmeras enviadas de Curiosity e outras máquinas na superfície marciana. A probabilidade de os humanos sobreviverem aos raios cósmicos e outros perigos do espaço profundo em uma viagem de ida e volta de três anos ou mais a Marte é muito pequena. E sem nenhuma corrida espacial para vencer - a única razão real para o programa Apollo - não há recompensa demonstrável para o sucesso.

As máquinas que pousaram em Marte nos disseram tudo o que precisamos saber, cientificamente. Marte é um planeta morto e devemos cuidar melhor daquele em que vivemos. É tudo o que temos.

O ex-repórter e editor do New York Daily News Mark Bloom hoje.

Mark Bloom, um jornalista vitalício, principalmente em Nova York, tornou-se um escritor e editor médico após a conclusão do Projeto Apollo. Antes, ele cobriu as Nações Unidas e os Beatles, entre outras boas histórias. Mais tarde, ele cobriu o advento do transplante de coração humano e a saúde dos candidatos presidenciais.

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