Como a imprensa sulista frustrou a tentativa do FBI de difamar MLK

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É possível que tenhamos de agradecer à imprensa branca do sul dos anos 1960 - até mesmo à imprensa segregacionista - por sua contenção em resistir às tentativas do FBI de difamar o reverendo Martin Luther King Jr. com escândalo sexual?

Essa questão é levantada, mas não suficientemente desenvolvida, em um Artigo do New York Times de 11 de novembro escrito pelo historiador de Yale Beverly Gage. Ela descobriu nos arquivos do chefe do FBI J. Edgar Hoover um rascunho sem censura do que foi chamado de “ carta suicida . ” A carta fazia parte de um elaborado esforço para desacreditar King, que estava prestes a receber o Prêmio Nobel da Paz.

Com base em grampos e fitas de áudio, a carta de uma página, supostamente enviada por um cidadão negro indignado, descreveu na linguagem vívida da época exemplos de infidelidades conjugais e aventuras sexuais de King. O escritor, na verdade um agente do FBI, ameaçou ir a público em 34 dias com detalhes dos negócios de King. “Só resta uma coisa para você fazer”, dizia perto do final. 'Você sabe o que é isso.'



A carta é considerada um dos pontos baixos da história do FBI. Escutas telefônicas e grampeamento em quartos de hotel, Hoover ficou indignado com o que considerou ser a hipocrisia moral de King. “Funcionários do FBI começaram a vender informações sobre as atividades dos quartos de hotel de King para membros amigáveis ​​da imprensa”, escreveu Gage, “na esperança de desacreditar o líder dos direitos civis. Para sua surpresa, a história não levou a lugar nenhum. ”

Poderíamos esperar que o FBI pudesse ter encontrado algum editor em algum jornal no Sul - especialmente um com tendências segregacionistas - para tentar expor as falhas morais de King. “Hoje”, escreveu Gage, “é quase impossível imaginar a imprensa recusando uma história interessante. Para uma mídia ávida por escândalos, as práticas de quarto de nossos funcionários públicos e líderes morais são geralmente um jogo justo ... Diante do ambiente político de hoje, talvez King tivesse tomado decisões diferentes em seus assuntos pessoais. Porém, talvez ele nunca tivesse tido a chance de emergir como o líder público que acabou se tornando. ”

O melhor olhar interno sobre como a imprensa sulista se conteve - e por quê - é oferecido pelo Eugene Patterson , que foi editor do Atlanta Constitution de 1960-1968. Patterson se tornaria editor do St. Petersburg Times e uma força poderosa na criação do que hoje é o Instituto Poynter. Ele me contratou para me tornar um dos primeiros treinadores de redação de jornais da América.

Em 1º de maio de 1965, Eugene Patterson e Dr. Martin Luther King Jr. apareceram juntos em um painel no

Em 1º de maio de 1965, Eugene Patterson e Dr. Martin Luther King Jr. apareceram juntos em um painel no 'Law Day U.S.A.' na Universidade da Pensilvânia. Patterson era o moderador. (Foto Poynter)

Quando cheguei a St. Pete em 1977, Howell Raines foi editor político do Times, um repórter e escritor extremamente talentoso que um dia se tornaria editor do New York Times. No mesmo ano, ele publicaria uma história oral abrangente do movimento pelos direitos civis, intitulada Minha alma está descansada.

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É nesse livro que Patterson descreve a Raines como ele foi abordado pelo FBI para difamar King, uma narrativa profundamente perturbadora, não apenas sobre o pesadelo do apartheid americano, mas sobre os perigos das agências de inteligência que invadem a vida privada de seus cidadãos.

Aqui está minha versão condensada de Gene Patterson falando com Howell Raines, usada com a permissão de Howell:

“Um agente do FBI foi enviado para me ver com a informação de que o Dr. King estava envolvido em casos sexuais extraconjugais. O agente do FBI, obviamente sob as ordens do diretor Hoover, porque ninguém agia sem sua direção, me incitou - ele disse, 'Gene, ... aqui você neste papel criou o Dr. King para ser algum tipo de modelo americano, algum tipo de santo, algum tipo de moralista. ”Ele disse:“ Agora, aqui está a informação, e por que você não publica? ”O FBI, a polícia secreta deste país! E eu tive que explicar a ele: ‘Olha, não somos um jornal secreto. Não imprimimos esse tipo de coisa em nenhum homem. E não vamos fazer isso com o Dr. King '. E eu disse:' Além disso, estou chocado que você esteja espionando um cidadão americano, seja o Dr. King ou outra pessoa, porque se isso pode acontecer com ele, pode acontecer com todos nós. ”E perguntei se ele achava que isso não era um uso indevido do FBI. Mas ele ficou muito ofendido comigo, ao nos ver como um jornal imoral por não publicar fofocas de rua com as quais a polícia secreta dos Estados Unidos estava tentando arruinar este homem. ”

Esse agente dera a Patterson o nome de um aeroporto da Flórida de onde King e uma mulher partiriam, talvez para o Caribe, para um caso sexual. Ele encorajou Patterson a enviar um repórter e um fotógrafo para pegar King em flagrante: “Tire uma foto disso, bem como uma história sobre esse homem e exponha-o ao Sul e ao mundo”.

Patterson respondeu: 'Bem, isso é coisa perigosa, e não é o nosso tipo de jornalismo.' Implacável, o FBI mandou o agente de volta uma segunda vez e, mais uma vez, Patterson mostrou-lhe a porta. Naquela época, Patterson e seu mentor Ralph McGill eram conhecidos por suas posições progressistas sobre a justiça racial no Sul, e poderia se esperar que afastassem J. Edgar Hoover e seus asseclas. Mas Patterson revelou algo mais profundo e, eu acho, mais inspirador sobre a resposta da imprensa sulista.

Patterson disse a Raines que um dos editores contatados pelo FBI foi Lou Harris do Augusta (Geórgia) Crônica , um jornal que apoiava a segregação em suas páginas editoriais. Patterson lembra:

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“Então, um dia, recebi um telefonema de Lou Harris e ele disse: 'Gene, recebi um telefonema de um agente do FBI aqui, e você ficaria surpreso com o que ele me contou sobre o Dr. King'. disse: 'Lou, você quer dizer explorações sexuais.' ... Ele disse: 'Você já ouviu falar sobre isso?' Eu disse: 'Sim, o FBI veio me ver também'. E eu disse: 'O que você vai fazer com ele? ”, disse ele,“ que diabo, eu não publicaria essas coisas. Isso está além do pálido. 'E este era um editor segregacionista falando comigo. E eu disse: ‘Lou, estou orgulhoso de você. Eu não vou mexer com isso também. ’”

Patterson conclui: “Tenho certeza de que essa história foi espalhada para outros editores do sul. É uma homenagem à imprensa do Sul, a segregacionista imprima daquele período que nenhuma palavra disso veio a ser impressa até depois da morte do Dr. King. Havia certas cercas além das quais a imprensa não iria difamar e prejudicar um homem, e não o fizemos com o Dr. King. ”

Enquanto eu pensava sobre as ações de Patterson meio século atrás, me perguntei por que ele não fez algo para expor as ações imprudentes do FBI. Por que não expor J. Edgar Hoover? É claro que me ocorreu que tal revelação era uma faca de dois gumes. Isso não poderia ser realizado sem evidências, e essas evidências incluiriam as acusações contra King.

Mas Patterson, ao que parece, agiu, o que ele relata em sua entrevista com Raines. Uma noite, Patterson se viu em um avião para Atlanta com John Doar, um dos principais assessores de Bobby Kennedy no Departamento de Justiça. Hoover era um homem poderoso, mas supostamente sujeito às instruções do Procurador-Geral. “Quero que você informe o procurador-geral sobre isso”, disse Patterson. 'Ele deve saber o que o FBI está fazendo.'

“Porque quanto mais eu pensava sobre isso”, disse Patterson, “mais preocupado eu ficava com o uso indevido dos poderes da polícia secreta”. Patterson lembrou-se de que, ao longo de sua narrativa, Doar nunca olhou para ele, olhando fixamente para a frente em um silêncio de pedra. “E de repente”, disse Patterson, “me atingiu como um trovão que Bobby Kennedy soubesse disso. Eu deixei Doar muito desconfortável ao contar isso a ele. Nenhuma expressão cruzou aquele rosto inexpressivo dele. Ele simplesmente não respondeu. Foi como falar com um homem morto. ”

(Coincidentemente, Doar acabou de morrer aos 92 anos em 11 de novembro , o dia em que o artigo de Gage sobre a 'carta suicida' apareceu no Times.)

Há lições poderosas a serem extraídas dessa história que envolve raça, política, privacidade e poder:

  • Patterson admirava King e era, para um sulista branco, considerado liberal em questões raciais. Ele não aceitou nenhum crédito por sua ação no caso. Como era seu hábito pessoal e retórico, ele lançou uma luz sobre o editor segregacionista que fez a coisa certa, o homem cuja ética profissional, embora não sofisticada, teria domínio sobre a ideologia política. (Algo de que precisamos mais hoje em dia, eu acho.)
  • Meio século depois desses incidentes, a inteligência americana e o aparato de segurança têm poderes de espionagem muito além de qualquer coisa que possa ser imaginada pelo Dr. King, Patterson e seus contemporâneos. Imagine a corrupção de um J. Edgar Hoover armado com as armas da era digital. Sua escuta original de King, a quem odiava e criticava publicamente, não era em busca de indiscrições sexuais. Os objetivos de Hoover eram medidos pela política paranóica de seu tempo: que o rei se relacionava com comunistas. As preocupações de Patterson sobre nossa polícia secreta espionando nossos cidadãos são mais pertinentes do que nunca.
  • Patterson articulou para Raines uma ética da vida pública e privada que vale a pena revisitar, talvez remontar na parede: que, contanto que a vida privada de uma pessoa não colidisse diretamente com seu serviço público, não era da conta de ninguém. Essa é a ética do sigilo que protegeu JFK e muitos outros líderes da exposição de seu comportamento irresponsável. Se o FBI vazasse as indiscrições de um líder americano contemporâneo, quanto tempo demoraria para chegar ao feed do meu Twitter?
  • A biblioteca do Poynter Institute é dedicada a Gene Patterson, junto com uma cadeira Patterson - uma cadeira de couro de verdade - que antes descansava seu corpo e agora sua alma.