Como um departamento de esportes de um homem só produziu uma série de 7 partes sobre a morte questionável de uma estrela da NFL

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A polícia diz que Jim Duncan morreu devido a um tiro auto-infligido por um revólver de um policial em 1972. As circunstâncias permaneceram um mistério por 50 anos.

No sentido horário, a partir do canto superior esquerdo, o repórter Bret McCormick entrevista Floyd White, o técnico assistente do time de futebol da escola de Jim Duncan e um vizinho; a imagem da capa do podcast 'Return Man'; Jim Duncan (35) durante um jogo entre o Baltimore Colts e o New York Jets em 1971. (Fotos: Matt Walsh, McClatchy, AP)

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Cerca de quatro anos atrás, o proprietário de um restaurante local em uma cidade fora de Rock Hill, Carolina do Sul, pediu a Bret McCormick ajuda na pesquisa para um santuário dedicado aos jogadores da NFL da área.



McCormick, então editor assistente de esportes do Rock Hill Herald (e do departamento de esportes individuais do jornal), recebeu uma lista. Quando chegou ao falecido Jim Duncan, McCormick ficou impressionado com a curta vida do ex-campeão do Super Bowl. Duncan, que era negro, nasceu em 1946 e morreu em 1972 de um ferimento autoinfligido por arma de fogo com revólver de um policial.



O que começou como curiosidade em 2017 empurrou o jornalista para uma investigação especial sobre a morte de Duncan. O resultado é Return Man , uma série de sete partes e podcast do Rock Hill Herald e McClatchy Studios que foi publicado no final de janeiro.

McCormick's série escrita começa em uma delegacia de polícia em Lancaster, Carolina do Sul, onde Duncan 'caminhou até o balcão onde um detetive estava, vasculhando a correspondência do dia, sem prestar atenção ao elegante herói da cidade natal se aproximando por trás'. McCormick relatou que o que aconteceu a seguir - por volta das 11h20 de 20 de outubro de 1972 - foi um mistério por quase 50 anos nesta pequena cidade uma hora ao sul de Charlotte.



Por meio de fotos de arquivo do astro do futebol dentro e fora do campo, histórias de jornais antigos e entrevistas com aqueles que o conheceram desde a infância e além, a investigação confiável coloca uma lupa sobre a vida de Duncan e muitas lutas, incluindo, mas não se limitando a problemas de dinheiro e uma lesão cerebral em um momento em que, relatou McCormick, a NFL pouco entendia sobre o impacto potencial do jogo no cérebro humano.

“Achei notável”, disse Davin Coburn, o produtor executivo, do áudio de McClatchy, que supervisionou a produção do podcast complementar à série. “Achei que era uma façanha incrível de reportagem investigativa, e isso antes de você adicionar o componente de tudo o mais que (McCormick) estava fazendo malabarismos como um departamento de esportes de um homem só lá em Rock Hill.”

McCormick manteve os estágios iniciais de seu projeto em silêncio. Ele já estava ocupado por ser a única pessoa em tempo integral na redação do jornal que se dedica ao esporte. Ele era o responsável pela cobertura em uma cidade onde, disse ele, o futebol do colégio era o fim de tudo. Sem freelancers, McCormick disse que teria sido impossível fazer tudo. O trabalho de McCormick era ditado pelo ano letivo, então ele conseguiu realizar mais trabalhos no Return Man nos meses de verão.



Quando ele conseguiu Elroy Duncan, irmão de Jim Duncan, a bordo, McCormick então começou a contar às pessoas sobre a série. Desde que a morte de Jim Duncan aconteceu décadas atrás, muitas das fontes que o jornalista esportivo descobriu que conheciam o astro do futebol eram mais velhas e alguns tinham seus próprios problemas de saúde. Alguns estavam mortos.

“Houve momentos em que me senti um pouco voyeurista porque você está cavando algo que é realmente doloroso e traumático para a maioria das pessoas envolvidas, então qual é o ponto? O ponto inicial era, com sorte, descobrir algo que não havia sido descoberto. Eu fiz isso de uma maneira ... a história está realmente preenchida ”, disse McCormick.

A parte 5 da série começa com a descrição de uma placa emoldurada na mesa do atual legista do condado de Lancaster, sobre o dever de fornecer à comunidade uma investigação justa e precisa. McCormick relatou que era discutível se a família de Duncan era tratada 'com igualdade e justiça' em 1972. Havia uma falta de transparência das autoridades que deixou o que McCormick chamou de 'vácuo de informação' após a morte de Duncan; não houve fotos produzidas no local, nenhum relatório de investigação divulgado e nenhuma autópsia.



McCormick disse que havia uma citação comovente de sua entrevista com Rosey Gilliam, filho do colégio e treinador de futebol de Duncan: “Estamos em um ponto agora em que, se você retirasse a data e a hora, você poderia imaginar isso acontecendo hoje? E a resposta é sim, você pode. ”

“Achei isso muito poderoso porque a resposta é definitivamente sim”, disse McCormick. “Acho que se alguém lesse essa história e pensasse: 'Nossa, isso parece algo que pode acontecer agora', espero que seu próximo pensamento seja 'Uau, não avançamos muito ... em termos de como tratamos as vítimas de famílias negras ou tratam os negros. ”Acho que também é uma boa coisa tirar disso. É realmente estranho que seja algo que você realmente pudesse ver na CNN agora e não estaria fora do lugar. ”

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Parte de um acordo com iHeartMedia , o braço de podcast do projeto - como a própria série - demorou um pouco, disse Coburn. “Acho que com sua reportagem e com tudo o que ele investiu nessa história, é incrível que os ouvintes possam ouvir diretamente da família de Jim Duncan”, disse ele. “Você ouve seus treinadores, ouve seus vizinhos, seus companheiros de equipe e seus amigos. Bret fez um trabalho fantástico ao criar um retrato completo de um cara realmente complexo. Acho que essas memórias e essas histórias são o que realmente ajudam os ouvintes a lidar com as perguntas sobre a morte de um cara que não foi apenas um herói local na Carolina do Sul, mas também um herói do esporte nacional. ”

Coburn acrescentou que é impossível ouvir a história de Duncan e não traçar paralelos com os eventos que estão acontecendo hoje, incluindo debates contínuos sobre táticas policiais, especialmente em relação às comunidades de cor.

McCormick deixou o Rock Hill Herald em julho de 2019 para o Sports Business Journal na Carolina do Norte. A série Return Man estava inacabada, mas McCormick conseguiu fazer um acordo com seus atuais e antigos empregadores para continuar trabalhando no projeto para ver sua conclusão.

Uma das coisas boas de ser um “lobo solitário” em Rock Hill, disse McCormick, era receber uma longa rédea por histórias e cobertura. A liberdade permitiu que ele trabalhasse neste projeto.

“Só espero que as pessoas que estão trabalhando em jornais menores vejam isso e não sejam dissuadidas de assumir algo que parece grande demais”, disse ele. “Acho que para a indústria do jornalismo, talvez seja a melhor mensagem ... espero que não leve quatro anos, mas você pode fazer grandes coisas como esta se tiver um pouco de ajuda.”