Como a exclusão digital se desenvolveu em Nova Orleans e o que isso significa para o futuro das notícias de lá

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Em setembro, quando as mudanças no The Times-Picayune entrarem em vigor, Nova Orleans não apenas se tornará a maior cidade sem um jornal diário, mas seus residentes provavelmente se tornarão alguns dos mais desconectados do país.

Nova Orleans fica atrás do resto dos EUA quando se trata de conexões de serviço de Internet de banda larga, de acordo com um relatório investigativo produzido pela organização jornalística sem fins lucrativos The Lens em conjunto com o Center for Public Integrity e o Investigative Reporting Workshop da American University. Cerca de metade dos Louisianans assina serviços de banda larga, enquanto a média nacional é de 60 por cento . Aqueles que assinam serviços de Internet de banda larga tendem a ser brancos e em faixas de renda mais altas, mostra o relatório.



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Apenas 43 por cento dos americanos que ganham menos de US $ 25.000 por ano têm acesso à Internet em casa , de acordo com um estudo do Departamento de Comércio dos EUA. “É claro que, em meio à mudança em direção às notícias digitais, muitas pessoas ainda precisam acessar informações que não requerem um computador”, Jesse Hardman escreve na Columbia Journalism Review.



Isso é especialmente verdadeiro em Nova Orleans, onde metade dos residentes ganham menos de US $ 35.000 por ano e o The Times-Picayune enfatiza os produtos digitais, afirma Hardman. A preocupação não deve ser sobre uma decisão de negócios, “mas sobre como os cidadãos de Nova Orleans obterão informações importantes se não estiverem online”, escreve ele.

As áreas mais pobres e afro-americanas de Nova Orleans, como Lower 9th Ward, têm taxas de assinatura de banda larga entre 0 e 40 por cento, enquanto aqueles que vivem nas partes mais rurais da área contam com taxas de assinatura entre 0 e 20 por cento, escreve Matt Davis em As lentes.



É mais difícil lucrar com o investimento em infraestrutura de banda larga em áreas rurais, onde menos residentes vivem mais separados. Entre os moradores mais pobres, banda larga - e até mesmo assinaturas de jornais - tendem a ser luxos para quem procura emprego ou pessoas que ainda estão tentando reconstruir casas danificadas pelo furacão Katrina há quase sete anos. A decisão do Picayune de imprimir apenas três dias por semana significa que menos jornais serão distribuídos nas barbearias, salões de beleza, cafés e lojas de conveniência locais - lugares onde muitas pessoas que não têm acesso à banda larga em casa costumam ir para trocar informações sobre o que está acontecendo em seus bairros.

Ao mesmo tempo, executivos de empresas privadas e funcionários públicos parecem negar. Eles não estão planejando uma diminuição na presença do jornal e têm esperança de que um herói se precipite e compre o The Times-Picayune, mesmo que o jornal não esteja à venda. Eles também continuam a apoiar políticas que favorecem a indústria de telecomunicações, em vez de trabalhar para tornar a banda larga mais acessível.

As outras fontes primárias de informação para os moradores mais pobres, televisão e rádio, terão que acelerar seu jogo para preencher a lacuna assim que o Picayune deixar de ser publicado diariamente, dizem os observadores da mídia.



Por que a divisão digital

Nova Orleans é uma das cidades mais divididas digitalmente do país. O relatório do Lens contém um mapa que mostra grandes áreas da cidade onde o acesso à Internet de banda larga não é predominante, o que significa que as pessoas nessas partes não têm tanta probabilidade de receber a notícia de que o The Times-Picayune produzirá por meio de seus novos produtos digitais. As lacunas se devem em parte à acessibilidade, mas também às decisões políticas tomadas por legisladores do estado que minimizam a concorrência, o que por sua vez ajuda a manter os preços da banda larga artificialmente inflados e fora do alcance dos residentes mais pobres, dizem ativistas de acesso à mídia. As empresas de telecomunicações na Louisiana também bloquearam com sucesso as redes de banda larga de propriedade municipal, redes construídas por governos locais que oferecem serviços de Internet mais baratos e mais rápidos.

O governador da Louisiana, Bobby Jindal, que tem condenou as reduções do Times-Picayune , recusou US $ 80 milhões em concessões federais destinadas a expandir a banda larga para áreas rurais pobres do estado. O dinheiro era parte de US $ 7 bilhões reservados para a expansão da banda larga na Lei de Recuperação e Reinvestimento do Presidente Obama. O governador disse que aceitar o dinheiro abriria a porta para muita interferência federal no estado e prejudicaria os negócios privados; The Lens relatou que o decisão de refutar o plano foi um favor aos interesses privados que apoiaram a campanha governamental de Jindal .

Essas decisões políticas restringiram o acesso das pessoas às informações, dizem os defensores da mídia.



Representantes da Cox e da AT&T U-verse disseram que não esperavam que a decisão do Picayune tivesse impacto em seus negócios de banda larga. Eles também rebatem as afirmações sobre a falta de concorrência no mercado, dizendo que as pessoas também podem assinar serviços de Internet via satélite fornecidos por concorrentes como DISH Network e DIRECTV.

Satélite não é uma opção para a maioria das pessoas por causa do tempo que leva para os sinais passarem de um computador, até um satélite no céu, para outro computador, disse Christopher Mitchell do Institute for Local Self-Reliance, que defende para soluções locais para o desenvolvimento comunitário sustentável. As limitações tornam impossível usar o satélite para fazer chamadas telefônicas ou jogos VoIP (Voice over Internet Protocol), disse ele.

“Existem limitações técnicas no satélite que o tornam ridiculamente inferior”, acrescentou Mitchell. “Não conseguimos identificar ninguém que tenha adquirido serviços de satélite quando pode escolher entre DSL ou cabo. Simplesmente não pode ser comparado. ”

Todd Smith, porta-voz da Cox Cable com sede em Atlanta, disse ao Poynter que a decisão do Picayune é parte de uma tendência de mais e mais pessoas movendo aplicativos online e mais clientes usando banda larga de mais maneiras. A empresa oferece vários níveis diferentes, com pontos de preços crescentes com base no uso do cliente.

“Quanto mais as pessoas usam a banda larga, é mais provável que precisem de um nível de serviço mais alto com velocidades mais altas”, disse Smith. “Isso continuará especialmente com o The Times-Picayune levando as pessoas à banda larga e outros aplicativos que estão levando as pessoas até lá”.

Serviço básico de internet de Cox Cable em Nova Orleans custa cerca de US $ 40 , de acordo com seu site; a empresa está atualmente fazendo uma promoção que permite aos assinantes receber o primeiro mês de graça. O U-Verse da AT&T é um pouco mais do que uma assinatura diária mensal do jornal, que custa US $ 18,95 .

Sue Sperry, porta-voz da AT&T U-verse, disse que o preço especial de US $ 19,95 por mês é para atrair pessoas que nunca tiveram serviço de banda larga. Os usuários de banda larga que desejam ou precisam de velocidades mais rápidas, porém, pagam mais. Os pacotes podem custar até US $ 80 por mês, disse ela.

Sperry disse que a rede de banda larga da AT&T é um dos sistemas mais novos do país, tendo sido completamente reconstruída depois que o furacão Katrina destruiu quase tudo em seu caminho em 2005. Ela questionou a caracterização de que o serviço é mais lento em algumas partes da cidade do que em outras, embora possa ser que aqueles em bairros mais pobres só possam pagar os pacotes de banda larga mais básicos - e mais lentos. “O mesmo sistema em New Orleans East é o mesmo sistema no 9th Ward”, disse Sperry. “A maior parte do nosso esforço agora, no entanto, é aprimorar nossa rede sem fio, uma vez que mais clientes estão acessando a Internet por meio de dispositivos móveis.”

Os preços variam para pacotes de dados sem fio da AT&T também. Os clientes poderiam pagar mais com base no tipo de dispositivo móvel e na quantidade de dados que usam.

Mesmo com o celular, o serviço às vezes pode ser mais irregular (chamadas perdidas ou downloads lentos, por exemplo) em certas áreas de uma cidade do que em outras, e o celular nem sempre é ideal para preencher formulários, assistir a vídeos ou jogar jogos educacionais.

Quando questionada sobre as redes municipais de banda larga, Sperry disse que elas não proporcionam condições equitativas para concorrentes como sua empresa. A AT&T e a Cox teriam que pagar impostos, mas as redes municipais não, disse ela. As redes também são muito difíceis de construir, acrescentou ela. Sperry encaminhou Poynter a um colega com experiência em política legislativa, mas esse colega se recusou a responder a perguntas.

AT&T e Cox são os únicos provedores de banda larga para clientes residenciais em Nova Orleans; os clientes empresariais, no entanto, têm sua escolha de operadoras de banda larga, incluindo provedores especializados no mercado.

Existe apenas uma rede municipal de banda larga na Louisiana. É em Lafayette, não em Nova Orleans. A rede de $ 150 milhões quase não se materializou devido à forte oposição dos lobistas das telecomunicações, principalmente dos concorrentes Bell South (agora AT&T) e Cox Communications , que incluiu uma ação judicial para interromper o projeto por motivos de concorrência desleal; Lafayette ganhou o caso.

A rede municipal da cidade oferece um serviço mais barato e agora está listada como uma das mais rápidas do país. Depois que a rede de Lafayette foi concluída, os lobistas das telecomunicações prevaleceram em persuadir os legisladores estaduais a colocar mais restrições na construção de redes municipais, incluindo dar às empresas de telecomunicações o direito de recusa. Isso significa que os gigantes das telecomunicações têm autoridade para desligar qualquer rede municipal antes que ela decole. A luta faz parte de uma tendência maior que está acontecendo em todo o país. Desde que a lei foi aprovada na Louisiana, nenhuma outra rede municipal foi construída.

O efeito dominó

Sperry, da AT&T, disse que não tem certeza se os clientes vão migrar para o NOLA.com, o site do jornal, assim que a mudança acontecer no outono.

“Ninguém sabe como os assinantes vão reagir quando tudo isso acontecer. O que terá de acontecer ”, enfatizou ela,“ é que o NOLA.com precisa ter largura de banda suficiente para lidar com o tráfego que pode chegar ao seu site, especialmente em um grande dia de notícias ”.

Sperry apontou a inauguração presidencial e a morte de Whitney Houston como exemplos de eventos de notícias que podem fazer com que o NOLA.com congele ou caia se o jornal não tiver a infraestrutura para lidar com uma grande quantidade de tráfego em seu site.

Sperry, um ex-jornalista que se mudou para Nova Orleans após o furacão Katrina, expressou tristeza e incerteza sobre a decisão do Picayune de reduzir a publicação de seu produto impresso. Em uma entrevista por telefone com Poynter, ela lamentou sobre os amigos do jornal que recentemente perderam o emprego e sobre a quantidade de cópias eletrônicas que o jornal já publica em sua seção de negócios.

Sperry, que não gosta de ler jornal online, disse que a recente decisão do Picayune de apostar tanto no digital é muito impopular e ela se preocupa com um efeito dominó. “Se o The Times-Picayune tem que fazer isso, então todos os outros jornais o farão”, disse ela.

Sperry não é a única pessoa preocupada com os efeitos derivados da decisão do jornal.

Mitchell, do The Institute for Local Self-Reliance, disse que é difícil saber quantas pessoas que não têm banda larga estão pagando pela assinatura do jornal ou o lêem regularmente fora de casa.

“Essas pessoas tendem a ter outras prioridades”, disse ele. “O que mais me preocupa é que a maior parte das notícias que se geram nas cidades vem do jornal e um corte na agenda como esse mostra que o jornal está em dificuldades. Isso é preocupante porque significa menos investigações, o que geralmente significa que os pobres se ferram mais. ”

Também temendo que mais jornais sigam o exemplo do The Times-Picayune, Mitchell disse que vê uma “era de ouro da corrupção” iminente porque menos fiscalizadores estarão responsabilizando os funcionários públicos.

Quando questionado sobre qual resposta, se houver alguma, as autoridades locais eleitas podem ter para cortes severos no The Times-Picayune, um porta-voz da cidade encaminhou Poynter ao Conselho de Tecnologia da Louisiana. O conselho é uma associação de grandes empresas formada para tratar do componente de tecnologia para a economia de Nova Orleans; um telefonema para o presidente do conselho não foi retornado imediatamente.

Nova Orleans, com suas ruas pitorescas e passado histórico, já tem uma história de corrupção. Ironicamente, o ex-chefe de tecnologia da cidade, Gregg Meffert, se declarou culpado e foi preso por receber propina. Uma rede de banda larga municipal gratuita que ele iniciou foi fechada em 2008 devido ao baixo uso, mas o relatório do The Lens também sugere que o projeto agora está contaminado devido à prisão de Meffert. (Coincidentemente, o ex-chefe de Meffert, o ex-prefeito de Nova Orleans, Ray Nagin, está atualmente sob investigação federal por supostamente receber favores em troca de contratos municipais. Nagin, um ex-executivo da Cox Communications, contratou recentemente um proeminente advogado de defesa.)

Sandra Gonzalez , uma tarefa geral e repórter de recursos da WGNO em Nova Orleans, lembra que o The Times-Picayune divulgou a história sobre Meffert. Ela disse que o jornal foi muito agressivo ao relatar a história e lembrou sua forte reputação de investigar a corrupção no governo.

No passado, o jornal divulgou notícias enquanto a televisão e as estações de rádio locais acompanhavam e confirmavam as histórias, disse Gonzalez. Chamar a TV de 'fonte de notícias do pobre homem', disse Gonzalez que o advento da Internet, e especialmente da mídia social, fez com que as notícias da TV local se tornassem mais competitivas.

Soluções amplas

Gonzalez reconheceu, no entanto, que não ter um jornal diário pode deixar um enorme buraco na cobertura noticiosa da cidade.

“Há tanta pobreza em Nova Orleans e as pessoas não têm acesso à Internet”, disse Gonzalez, durante a cobertura da convenção da Associação Nacional de Jornalistas Negros que acontece lá. “Quem sabe para onde tudo isso vai dar? O rádio e a TV terão que acelerar seu jogo e preencher a lacuna em termos de responsabilização dos funcionários públicos. Alguém tem que fazer isso e continuar. '

Quanto ao acesso, até que a infraestrutura de banda larga seja distribuída de forma mais equitativa, sempre haverá a biblioteca.

Mitchell disse que uma maneira de tornar a banda larga mais acessível em Nova Orleans é descobrir como construir uma rede municipal conectando bibliotecas, escolas e outras instalações públicas. “As bibliotecas são o primeiro lugar para melhorar a conectividade”, disse ele. “Os contribuintes estão pagando muito por muito pouco. Os contribuintes e distritos escolares carentes de dinheiro não deveriam estar pagando a mais por esses serviços por meio de contratos governamentais concedidos a empresas privadas. ”

Tony Barnes, chefe da Divisão de Informações da Biblioteca Pública de Nova Orleans, disse que 5.700 pessoas acessaram computadores na agência principal do sistema em maio. Esse número não inclui o acesso ao computador em suas outras 13 filiais da biblioteca. O uso incerto dele mudará assim que o jornal mudar sua programação de publicação; a biblioteca não está prevendo um aumento repentino, disse ele.

Barnes não vê uma 'quantidade terrível de New Orleanians entrando na biblioteca para ler o jornal on-line de New Orleans', disse ele. Aqueles que leem notícias online tendem a ser pessoas de outros estados ou países, acrescentou.

A maioria das pessoas usa os computadores da biblioteca para acessar informações médicas, procurar emprego ou moradia, ou para preencher formulários para serviços do governo, como auxílio-desemprego, continuou Barnes, um funcionário da biblioteca de 25 anos que assina o The Times-Picayune, embora possa leia de graça no trabalho.

Barnes disse que prefere segurar o jornal nas mãos enquanto lê. Barnes também está cético sobre se o Picayune seguirá com as mudanças planejadas.

“É a vida, eu acho”, disse ele. “Mas há a possibilidade distinta de que o status atual mude. Algumas ofertas foram feitas ao editor para, por favor, vender o jornal a um grupo independente que possa mantê-lo funcionando. Então isso não está fora de questão. Eu não perdi as esperanças ainda. '