Comprar o seu jornal local de uma rede: atraente na teoria, mais difícil na prática

Negócios E Trabalho

Uma série de barreiras torna difícil arrancar jornais de cadeias de fundos de hedge. Mesmo quando isso acontece, a propriedade local não cura todos os males.

No sentido horário, a partir do canto superior esquerdo: o prédio que abriga o Las Vegas Review-Journal, que foi comprado pelo bilionário Sheldon Adelson da GateHouse em 2015; o escritório do The Los Angeles Times, comprado pelo empresário médico Dr. Patrick Soon-Shiong da Tribune em 2018, o The Salt Lake Tribune, comprado pela família Huntsman da Alden Global Capital em 2016 e caixas de jornal para o Alaska Dispatch News, o produto de compra da McClatchy. (Fotos AP)

À medida que os fundos de hedge estreitam seu controle acionário sobre as redes de jornais, a alternativa de propriedade local, talvez incluindo um pivô para o status de organização sem fins lucrativos, costuma ser considerada uma opção atraente.



Prossiga com cuidado. Revisitar uma dúzia dessas vendas na última década reforçou minha sensação de que as redes relutam em se desfazer de qualquer papel que possuam. Um formidável conjunto de novos desafios aguarda qualquer comprador local que solte uma propriedade.



Duas fundações de Baltimore buscam abertamente comprar o The Baltimore Sun da Tribune Publishing. Vários repórteres e editores do Chicago Tribune têm procurado anjos voltados para a comunidade para fazer o mesmo.

A McClatchy quase certamente estará passando, após a falência, para as mãos de seu principal credor, a Chatham Asset Management. Poderia um grupo local conquistar o Miami Herald (ou outro título McClatchy como The Sacramento Bee ou The Kansas City Star)?



Com a oferta certa, você provavelmente conseguiria fazer com que a Gannett vendesse um de seus mais de 250 pontos de venda diários ou até mesmo conseguir que o arqui-vilão consolidador, Alden Global Capital, se desfizesse de um de seus cerca de 60 diários.

A dificuldade em fechar um acordo é direta. Um dos maiores atrativos da propriedade de uma rede é a oportunidade de centralizar e reduzir custos. Se uma rede vende um ou vários de seus jornais, ela fica com mais ou menos as mesmas despesas gerais, mas com muito menos receita. Não é uma mudança que faz sentido para os negócios básicos.

Então, seria necessário o que corretores de jornais John McGovern e Julie Bergman chamou em uma entrevista de 'uma oferta muito forte'. Isso se o dono da rede ainda se divertir falando sobre uma venda.



Assim que o negócio é fechado, o proprietário local precisa desmontar o que havia sido consolidado - criando departamentos operacionais, colocando sistemas de tecnologia e edição em funcionamento e engolindo essas despesas. As melhorias editoriais terão um custo extra.

Novos proprietários, especialmente aqueles que são novos no negócio, podem em breve achar que as pressões de receita e lucro são esmagadoras. Paul Huntsman decidiu sua família estava enfrentando perdas insustentáveis três anos depois de comprar o The Salt Lake Tribune em 2016 do Alden’s MediaNews Group. The Salt Lake Tribune convertido em propriedade sem fins lucrativos em novembro de 2019 com um grupo ampliado de apoiadores e a chance de obter apoio dedutível de fundações e leitores, seguindo o modelo de transmissão pública.

Um “carve-out”, como é conhecido entre os profissionais de aquisição, não é um exercício fácil, mas ainda pode ser feito com sucesso com os investidores pacientes certos, o mercado certo e o plano de negócios certo.



Veja, por exemplo, The (Santa Rosa, California) Press Democrat. Oito anos depois, o editor Steve Falk me disse, o jornal enfrenta a mesma crise pandêmica que todo mundo no setor. Caso contrário, as coisas estão indo bem.

Falk, um ex-editor do San Francisco Chronicle, está lá desde o início. A área de circulação do Press Democrat inclui a região do vinho, e há muito dinheiro entre residentes e aposentados. Seu grupo de investimentos inclui, entre outros, dois capitalistas de risco, o financista Sandy Weill e Jean Schulz, a viúva do cartunista 'Peanuts' Charles Schulz.

“Nossas receitas ficarão em torno de algumas centenas de milhares de dólares do que eram em 2012”, disse Falk. “Atendo às pessoas com expectativas modestas de lucro. Também ajuda o fato de estarmos livres de dívidas. ”

The Press Democrat ganhou o Prêmio Pulitzer de 2018 por reportagem de notícias de última hora “Pela cobertura lúcida e tenaz dos incêndios florestais históricos que devastaram a cidade de Santa Rosa e o condado de Sonoma.” Sua redação tem o mesmo tamanho de 2013 - cerca de 60 jornalistas.

Os incêndios florestais (como descobri, cobrindo décadas de furacões na Flórida), de forma perversa, tiveram um efeito econômico positivo na área.

Com a chegada dos cheques de seguro, Falk disse, houve um boom de reconstrução - bons tempos para empreiteiros, fornecedores de móveis e outros que competem pelo trabalho disponível por meio de publicidade. Com o impacto do COVID-19, ele espera que a receita total caia razoavelmente 13% este ano.

Sim, seus patrocinadores pagaram um prêmio para comprar o Press Democrat do The New York Times Regional Media Group (que foi vendido logo depois para Halifax, que por sua vez foi vendido para a GateHouse, que comprou a Gannett e adotou seu nome em 2019).

E, sim, “tem sido um desafio terceirizar alguns serviços e reconstruir uma copiadora e um departamento de tecnologia”. Mas ser verdadeiramente local supera essas desvantagens, disse Falk. “Por mais respeitado que fosse o The New York Times, a comunidade se mobilizou em torno da propriedade local. ... Estamos profundamente focados nas notícias locais ... e tomamos nossas decisões (de negócios) localmente.

Falk também reconhece que a propriedade independente de uma publicação de notícias regionais de médio porte se tornou uma anomalia. “Pelas minhas contas, há cerca de 60 jornais diários na Califórnia, e acredito que somos os únicos qualificados para (o Programa federal de proteção ao contracheque).” O resto era muito pequeno ou propriedade de uma rede.

Um grupo semelhante de habitantes locais comprou The Berkshire Eagle e três outros jornais no oeste de Massachusetts do Alden’s MediaNews Group em 2016 . Essa experiência se mostrou mais confusa.

Por um lado, dois dos quatro investidores, incluindo um editor aposentado do The Buffalo News, morreram desde a compra.

Os novos proprietários ganharam aplausos para revigorar a redação, restaurar a cobertura artística e organizar um grupo de consultores editoriais de estrelas.

O progresso dos negócios tem sido mais lento, disse-me o presidente e editor Fredric Rutberg.

“As pessoas nos disseram que tínhamos um plano de negócios‘ Campo dos Sonhos ’. ... Nós construímos, mas eles não vieram. ”

Rutberg, cuja carreira de pré-aposentadoria foi como advogado e juiz, disse que chegou à conclusão de que o processo pelo qual os leitores desistem de um jornal é como um relacionamento ruim. “Há um monte de pequenos insultos e nunca se sabe o que pode levá-los ao limite.” Para o Eagle, isso pode ter representado um aumento de 60% no preço sob a propriedade anterior, disse ele.

quando o discurso condena uma imprensa livre, jefferson snopes

“Presumimos que eles ficariam entusiasmados com as mudanças”, disse Rutberg, mas reconquistar assinantes tem sido um processo árduo. A Eagle essencialmente precisou recomeçar com a abordagem de “funil” de construir gradualmente um relacionamento com o cliente que termina em uma assinatura.

Acrescente a isso o preço de compra ligeiramente inflado e uma surpresa desagradável quando os fornecedores aumentaram as taxas à medida que os contratos precisavam ser renovados - o caminho para a sustentabilidade tem sido uma escalada difícil.

“As pessoas vêm até mim na rua e me agradecem” por restaurar a propriedade local, disse Rutberg. Essa boa vontade, no entanto, não cobre custos, principalmente com a perda de publicidade causada pela pandemia.

Por tudo isso, disse ele, ele e sua parceira não pensaram em desistir. “Eu não me arrependo. Foi uma grande aventura. ”

Uma das aquisições de maior perfil da última década foi bilionário Compra da família de Sheldon Adelson por $ 140 milhões do Las Vegas Review-Journal da GateHouse em dezembro de 2015.

O começo foi embaraçosamente confuso. O grupo de Adelson primeiro tentou manter sua identidade confidencial e os principais editores durante a transição encomendaram um trabalho de sucesso em um juiz com quem os Adelsons se envolveram. Enquanto os repórteres tentavam desmascarar o comprador misterioso, mais conflitos se seguiram.

Os Adelsons pagaram pelo menos o dobro do que o papel teria sido avaliado em uma transação mais tradicional. Seu investimento não parou por aí.

O editor e editor J. Keith Moyer me disse que o número de redações cresceu de 94 para 148 ( sobre o tamanho do Miami Herald's ) desde a venda - um aumento impressionante quando grande parte do setor vem perdendo aproximadamente a mesma porcentagem de seus jornalistas.

Os novos proprietários passaram por uma série de atualizações de sistemas de tecnologia e capacidade de design digital. “Também gastamos US $ 500.000 em um pequeno estúdio (de vídeo)”, disse Moyer. Ele conseguiu reabrir um escritório para duas pessoas em Washington que havia sido fechado.

A audiência digital ainda está em fase de construção, acrescentou ele, crescendo de 6.000 assinantes digitais pagos para 12.000 agora. A meta para o final de 2020 era de 20.000, mas pode estar fora de alcance.

Além disso, 'como a circulação de impressão tem caído cerca de 10-12% (anualmente)' na indústria, Moyer disse, 'temos mantido em cerca de 4%'.

A redação não teve folga ou redução salarial durante a pandemia de recessão publicitária, acrescentou Moyer.

Henry David Thoreau, silencioso desespero

O jornal enfrenta testes quase diários para escrever sobre seu dono, uma vez que os Adelsons operam o enorme cassino Sands e negócios de resort em Las Vegas, Macau e outros locais no exterior.

Sheldon Adelson liderou o esforço da cidade para contratar um time da NFL e construir um novo estádio até que ele azedou com o negócio. Ele tem sido um grande financiador de dólares e fazedor de reis na política republicana, e um partidário resoluto de Israel.

A família tem sido sensível para evitar interferências nas decisões de notícias, disse Moyer. “Não falo com Sheldon Adelson há mais de um ano”, disse Moyer, e não se tratava de cobertura de notícias. O contato da família de Moyer é o genro de Adelson, Patrick Dumont, diretor financeiro da Las Vegas Sands Corp. Dumont recusou convites para sequer visitar os escritórios do Review-Journal.

Tive uma versão do mesmo pensamento há vários anos, quando conversei com um repórter do Review-Journal que cobre uma área delicada do governo. O repórter me disse que as pessoas agem como se Sheldon Adelson estivesse espiando seu trabalho por trás de um pilar, quando na verdade a família é uma ausência total.

Uma possível lição da história de Las Vegas é que existem proprietários locais ricos e, em seguida, proprietários super-ricos. Adelson não é Jeff Bezos, proprietário do The Washington Post e o homem mais rico do mundo. No entanto, seu patrimônio líquido foi estimado em US $ 32 bilhões, classificando-o em 17º na lista da Forbes 400 de 2019 dos americanos mais ricos.

Outros exemplos de vendas para locais refletem a mesma gama de resultados.

Uma mulher rica chamada Alice Rogoff comprou o Anchorage Daily News da McClatchy por $ 34 milhões em 2014 . Ela o fundiu com um site de notícias digitais do qual se tornou proprietária majoritária em 2009, o Alaska Dispatch. Rogoff teve um desentendimento com seu editor e uma série de reveses nos negócios, incluindo a compra de uma nova gráfica e, em seguida, o fechamento do negócio de um prédio para abrigá-la.

O Dispatch entrou com pedido de falência e foi vendido para uma editora familiar administrada pela família Binkley apenas três anos depois. Não é exatamente propriedade local - a base do Binkley fica a seis horas de distância, em Fairbanks.

O Daily News floresceu, vencendo o Prêmio Pulitzer de Serviço Público de 2020 nesta primavera , uma história que foi renovada este ano em uma segunda rodada de reportagens investigativas sobre a negligência da aplicação da lei na área rural do Alasca com a assistência da ProPublica's rede local de relatórios .

O empresário médico Dr. Patrick Soon-Shiong comprou o Los Angeles Times da Tribune Publishing por quase US $ 500 milhões em fevereiro de 2018. Além de (por sua própria conta) pagar a mais pelo jornal de sua cidade natal, Soon-Shiong investiu pesadamente em equipe editorial e outras melhorias.

Mas acredita-se que ele esteja se cansando de carregar prejuízos na casa das dezenas de milhões e tem de olho no aperto de despesas . No mês passado, o Times experimentou inquietação da equipe sobre a diversidade e a representação de minorias em funções de liderança.

Como eu e outros relatamos em detalhes, o Advogado travou uma guerra de notícias de sete anos com o estabelecido Times-Picayune em Nova Orleans e acabou comprando seu rival da rede Advance Local.

O proprietário do Advocate, John Georges, é um empresário de Nova Orleans, mas o Advocate também se beneficiou de uma operação estabelecida em Baton Rouge. Ele também é um vencedor recente do Pulitzer por uma investigação de injustiças nas sentenças do júri.

Cambaleando até o presente, duas fundações locais e outras em Baltimore anunciaram no final de abril que iriam tente comprar o Sun da Tribune Publishing . A rede está sendo gradualmente assumida pela Alden, que detém 32% de suas ações e tem três assentos em seu conselho de sete membros. Não houve muito movimento nos últimos dois meses e meio.

“O contato foi mínimo”, disse-me Ted Venetoulis, parte do grupo que pretendia comprar o Sun. “Os documentos não foram trocados.” Isso impede qualquer exploração de preços.

Venetoulis tentou com uma das fundações comprar o Sun da Tribune há uma década e nunca conseguiu nem mesmo uma reunião. Ele disse que sabe que seria necessário um prêmio sobre a avaliação típica, com base em um múltiplo do fluxo de caixa.

O News Guild apoiou a oferta de Baltimore, e os capítulos locais do Guild em outros jornais da Tribune e McClatchy estão defendendo vigorosamente uma transferência para a propriedade local.

Existem realmente alavancas que induziriam os proprietários de fundos de hedge a negociar com potenciais compradores locais? A indústria quase não é regulamentada. Proprietários como Alden evitam interação com repórteres ou mesmo com aqueles que trabalham em suas propriedades. Eles parecem imunes à vergonha.

“É preciso um comprador e um vendedor dispostos a fazê-lo”, disse-me Jon Schleuss, presidente nacional do Grêmio. “Vai ser um desafio fazê-los vender.”

Mas as críticas à má gestão do Los Angeles Times pela Tribune, sob controle anterior, disse Schleuss, ajudaram a pavimentar o caminho para a venda de 40% da empresa controladora Tribune para Soon-Shiong.

A Guilda conduziu uma ofensiva implacável de reportagens e relações públicas contra Alden. Schleuss observou que o CEO Heath Freeman elevou ligeiramente seu perfil, respondendo aos legisladores e concordando no mês passado com uma entrevista com o The Washington Post .

A Guilda propôs sua própria versão de um projeto de lei de assistência federal isso exigiria investimento na redação e desqualificaria as redes. Os prefeitos foram convocados para escrever cartas defendendo a venda das propriedades McClatchy para grupos locais. Isso parece um resultado improvável agora que o fundo de hedge Chatham Asset Management foi nomeado o licitante vencedor para a empresa à medida que sai da falência.

Schleuss vê a promessa em um longo jogo de cultivo de apoio público e político para um retorno à propriedade local. Entre outros apelos, os políticos respondem à ideia de que a mudança “poderia criar empregos locais”.

O Salt Lake Tribune obteve uma isenção para operar como uma empresa que aceitava receitas de assinaturas e publicidade do Internal Revenue Service durante a transição no outono passado para o status de organização sem fins lucrativos. A decisão abre a porta para que outros - proprietários estabelecidos ou novos - façam o mesmo pivô.

Ainda assim, em minha opinião, nenhuma onda de carve-outs locais aparece à vista. Em vez disso, procuro fundações, alarmadas com a erosão do jornalismo local, para investir diretamente em startups digitais sem fins lucrativos ou em projetos de reportagem de mérito.

Rick Edmonds é analista de negócios de mídia da Poynter. Ele pode ser contatado em redmonds@poynter.org .

Correção: Alice Rogoff não iniciou o Alaska Dispatch. Ela se tornou a proprietária majoritária do jornal em 2009.