4 anos, 150 histórias depois, finalista do Pulitzer reconhecido por investigar o assassinato de Louisiana Klan

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Durante quatro anos, Stanley Nelson investigou a morte de Frank Morris, um reparador de sapatos que morreu de queimaduras fatais depois que sua loja foi incendiada em 1964.

Como editor de The Concordia Sentinel em Ferriday, Louisiana, Nelson escreveu mais de 150 histórias sobre o assassinato de Morris e outros casos arquivados da era dos direitos civis que ele quer ajudar a resolver.

“É difícil resolver um assassinato em primeiro lugar; é realmente difícil resolver um que tem mais de quatro décadas ”, disse Nelson em uma entrevista por telefone. “É um projeto de proporções épicas voltar tão no tempo.”



Nelson, cujos esforços o levaram a identificar um suspeito do assassinato de Morris, foi reconhecido no início desta semana como finalista do Pulitzer para reportagem local. Debbie Hiott, que presidiu o júri para a categoria de reportagem local, disse que ficou impressionada que um jornalista com uma tiragem de 5.000 semanais pudesse encontrar os recursos para escrever uma série tão aprofundada.

“Chamamos os jornais de o primeiro rascunho da história”, disse Hiott por telefone. “Nesse caso, aquele primeiro rascunho nunca foi feito, então [Nelson] voltou e garantiu que as pessoas soubessem o que realmente aconteceu. O fato de ele continuar cavando - isso foi impressionante. ”

Nelson, que trabalha para o The Concordia Sentinel há cerca de 30 anos, está acostumado a cavar . E malabarismo. Como um dos três únicos redatores do jornal, ele reportou sobre Morris enquanto também editava o jornal, escrevendo uma coluna semanal e fazendo reportagens sobre o tribunal, o conselho escolar e o tribunal criminal, entre outras coisas.

“Leva cada grama de sua energia para trabalhar com esses tipos de casos”, disse Nelson, que obteve alguma assistência de relatório ao longo do caminho . “Mas se você considerar que é um trabalho importante, você vai descobrir uma maneira de fazê-lo, e acho que isso vale para jornais de qualquer tamanho.”

Nelson relatou pela primeira vez sobre Morris em fevereiro de 2007, depois que o FBI publicou uma lista de assassinatos por direitos civis não resolvidos, muitos dos quais se pensava estarem ligados à Ku Klux Klan. De todos os nomes da lista, Nelson foi atraído por Morris porque ele era de Ferriday . Quanto mais Nelson relatava, mais perguntas ele tinha: que tipo de homem era Frank Morris? O que o crime dizia sobre as tensões raciais em Ferriday na época? E quem foi o culpado pela morte de Morris?

Em busca de respostas, Nelson continuou relatando. Poucas semanas depois que suas histórias iniciais foram publicadas, o FBI oficialmente reabriu o caso.

Nem sempre foi fácil trabalhar com os federais, que juraram resolver o assassinato de Morris , Disse Nelson.

“Conversei com o pessoal do FBI e do departamento de justiça e acho que eles são sinceros, mas é definitivamente uma rua de mão única”, disse Nelson, que ganhou um Prêmio Payne de Excelência em Jornalismo no início deste ano. “Eles querem saber as coisas de você, mas não querem lhe dar nenhuma perspectiva de por que querem saber. Eu entendo que é provavelmente assim que eles têm que funcionar, mas não é uma situação confortável. ”

Também é um desafio encontrar fontes para um crime que ocorreu quando Nelson tinha apenas 9 anos.

“Eu conversei com pessoas em todo o país, mas algumas das mais difíceis de encontrar são as pessoas que podem ter se mudado a apenas 20 ou 30 milhas de distância e que apenas viveram uma vida tranquila”, disse Nelson, 55.

Quando ele finalmente encontra as fontes certas, ele concorda em encontrá-las onde quiserem. Ele fez entrevistas em cemitérios e na frente de igrejas, observando que às vezes os locais são 'um pouco bizarros'. Quando as fontes relutam em falar, ele explica que suas contribuições podem ajudar a resolver um assassinato e tenta 'apelar para seu senso de justiça'.

Nelson fez uma lista de todos os policiais que trabalharam na Paróquia de Concordia durante os anos 60, 70 e 80 e entrevistou quem conseguiu encontrar. À medida que avançava na lista, ele se deparou com Bill Frasier, que era deputado de um ex-xerife na paróquia durante os anos 80. Quando Nelson perguntou se ele sabia alguma coisa sobre a morte de Nelson, Frasier disse: “Alguém me disse que foi ele”.

Frasier explicou que seu cunhado, Leonard Spencer, supostamente admitiu ter assistido às reuniões da Ku Klux Klan nos anos 1960 e disse que matou alguém acidentalmente uma vez. Nelson acompanhou o filho e a ex-esposa de Spencer, que disseram que Spencer fazia parte de um esquadrão da Klan que incendiou a oficina de sapato de Morris, sem saber que Morris estava lá dentro. Nelson finalmente rastreou Spencer, quem negou ter estado envolvido com a Klan ou o incêndio criminoso.

A história subsequente de Nelson sobre Spencer, “ Um suspeito revelado ”Estava pronto em dezembro passado, mas foi adiado depois que o FBI e o departamento de justiça solicitaram que ele o segurasse para não interromper a investigação.

Stanley Nelson (à direita) entrevista Arthur Leonard Spencer em sua casa em Rayville, Louisiana. (Foto de David Paperny, copyright Civil Rights Cold Case Project, 2010)

O jornal esperou algumas semanas e, em seguida, publicou-o em 8 de janeiro. Em poucos dias, a história chamou a atenção de O jornal New York Times , CNN , NPR , a CBC e outros. Dentro de um mês, o FBI convocou um grande júri para começar a ouvir testemunhos sobre a morte de Morris. Spencer ainda não foi indiciado.

Nelson fala sobre Morris como se o conhecesse pessoalmente, como se fosse seu amigo. Ele tenta transmitir aos leitores os desafios que Morris enfrentou como empresário negro em uma área predominantemente dirigida por brancos.

“Achei que era importante entender os atos de equilíbrio que Frank Morris teve que fazer durante toda a sua vida para servir uma clientela negra e branca”, disse Nelson. “Naquela época, as pessoas tinham um par de sapatos. [Morris] poderia colocar um salto naquele sapato. Ele poderia costurar aquele sapato. Naquela época, tínhamos muitos fazendeiros naquela área e ele podia consertar selas. Ele fez um trabalho de boa qualidade e era um bom homem na comunidade. ”

Nelson diz que quer se manter imerso no caso, mas teme que o tempo esteja se esgotando. Muitas de suas fontes estão envelhecendo e Spencer é o único dos vários suspeitos ou pessoas de interesse no crime de Morris que ainda está vivo.

Encerrar sua reportagem antes que a justiça seja feita, diz Nelson, pareceria imoral.

“Em última análise, é responsabilidade dos jornais fazer esse tipo de trabalho, especialmente em pequenas comunidades”, disse Nelson, que admite que às vezes adormece com documentos judiciais ao seu lado. “Você não pode parar até que chegue a algum tipo de resolução, até que tenha esgotado todas as possibilidades que você tem.”

Ralph Izard e Jay Shelledy de Manship School of Communication da Louisiana State University reconheceu a perseverança de Nelson ao nomear seu trabalho para o Pulitzer de 2011. Parte de sua carta de nomeação diz:

“Ocasionalmente, um claro senso de jornalismo corajoso confronta aqueles que prezam a missão jornalística. Este é um desses momentos. A dedicação, a abrangência, a integridade e o impacto da reportagem de Nelson, e o apoio fornecido a ele pela família Hanna, dona deste jornal semanal de 4.700 tiragem, certamente servem de modelo do que é jornalisticamente possível, não importa o tamanho ou os recursos o fogo na barriga brilha intensamente.

“… Stanley Nelson e a propriedade da família acreditam nas pessoas da Paróquia de Concordia. Eles acreditam que a maioria deles, como eles próprios, sabe que confrontar a história coletiva de uma comunidade, por mais incômoda que seja, torna a comunidade mais forte, especialmente quando a justiça é feita. E eles acreditam que é dever do jornal da comunidade liderar. ”

Embora Nelson tenha recebido elogios por seu trabalho, a reação a ele nem sempre foi positiva. Alguns leitores cancelaram suas assinaturas, questionando por que Nelson teve que ressuscitar uma edição que eles acreditavam que seria melhor deixar no passado.

Mas com o passar do tempo, mais leitores começaram a dizer a Nelson que apreciaram seus esforços. “Acho que as pessoas estão falando sobre aqueles dias agora, e sobre essas animosidades”, disse ele, reconhecendo que as tensões raciais ainda existem em Ferriday. “Há um melhor entendimento entre as duas raças.”

Pouco depois de começar a reportar sobre Morris, ele ouviu falar da neta do sapateiro. Rosa Williams, que tinha 12 anos quando seu avô morreu, ligou para Nelson para agradecer. “Eu li seus artigos”, ele se lembra dela dizendo, “e aprendi mais nas últimas três semanas sobre meu avô do que nos últimos 40 anos.”

São comentários como os dela, diz Nelson, que o lembram por que seu trabalho - e jornalismo - são importantes.

(Treinamento relacionado: Aprenda o que torna uma história especial do prêmio Pulitzer em este News University Webinar .)

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